Этногенез - природный процесс биосферы, возникающий и являющийся одним из компонентов этнической истории наряду с тремя постоянно действующими факторами: социально-политическим, техническим, географическим.

Всемирная история складывается из последовательного или одновременного доминирования в ней отдельных народов (этносов), создающих собственные могущественные государства. Взрывообразный рост могущества того или иного этноса и смену одних этносов другими Гумилев относит за счет воздействия на него космической энергии, что приводит к глубинным изменениям как внутри этноса, так и во взаимодействии этноса с собственной средой обитания.

Первый поведенческий принцип связан с формированием у молодого этноса собственного неповторимого этнического лица и самосознания ("Мы и не мы", "Мы и другие"). Во время стадии подъема этноса главным является поведенческий стереотип долга перед коллективом ("Будь тем, кем ты должен быть"). На стадии наивысшего развития этноса усиливается индивидуализм ("Будь самим собой"). Надлом в развитии этноса связывается с принципом "Мы устали от великих", в соответствии с которым большинство членов этнического коллектива отказывает в поддержке своим наиболее деятельным собратьям. Упадок этноса характеризуется позицией обывателя, "золотой посредственности", который никуда не лезет, ничего не добивается.