В широком смысле под социальной структурой понимается строение общества в целом, система связей между всеми его основными элементами. Более точно социальная структура характеризует различные виды социальных общностей и отношения между ними: социально-классовые, социально-демографические, социально-этнические.

В узком смысле под социальной структурой общества понимаются социально-классовые, социальные группы образующие те и другие социальные слои, а также отношения между ними.

Социальная структура – один из главных регуляторов социальной динамики в целом, включая и развитие экономики.

Социальная структура – это сами люди, организованные в разного рода группы и выполняющие в системе экономических отношений все те социальные роли, которые рождает экономика, которых она требует. Именно эти люди, их группы проводят в жизнь определенную социальную политику, организуют развитие страны, принимают решения. Таким образом, социальное и экономическое положение групп, их интересы, характер их отношений друг с другом влияют на развитие экономики, сказываются на её результатах.

В настоящее время наблюдается интеграция социальной структуры:

- возникают новые социальные общности;

- консолидация занятых в отдельных отраслях экономики;

- появление новых видов социальных общностей в системе властных отношений;

- формирование в системе координат "богатство-бедность" социальных групп, объединенных по уровню доходов, источников их поступления, характеристикам качества жизни.