Термин humanitas означал то же, что воспитание и образование человека. Считалось, что в становлении духовного мира основная роль принадлежала словесности, т.е. поэзии, риторике, истории и философии. Действительно, ведь эти дисциплины изучают человека с точки зрения его общих особенностей, и поэтому оказываются наиболее пригодными не только в том, чтобы давать человеку специальные знания в узкой области, но также способствуют его общему развитию и возвышению; из всех других дисциплин они оказываются более пригодными для формирования человека, развития его духовной природы.

Во 2-й половине XIV века обнаружилась, а затем все более возрастала (достигнув высшей точки в XV веке) тенденция придавать изучению гуманистической литературы самое большое значение и считать классическую латинскую и греческую древность единственным примером и образцом для всего, что касается духовной и культурной деятельности.

Для гуманистов тема противопоставления «свобода» и «судьба» была очень важной. Многие полагали, что судьба движет событиями, и поэтому бесполезно напрягаться, стремиться противостоять ей, и лучше прекратить попытки бороться с ней. Но решение проблемы в следующем: одна половина всего человеческого зависит от судьбы, другая – от добродетелей и свободы.

Первым гуманистом считается Франческо Петрарка (1304-1374 гг.). Собственный метод философствования Петрарки заключается в следующем: истинная мудрость есть знание пути как метод достижения этой мудрости, которая заключается в искусстве быть свободным.

Хотелось бы отметить поучение Поджо Браччолини о добродетели как о ненуждающейся ни в чем и имеющий единственный источник – истинное благородство. «В нем истина, приносящая много полезного нашей жизни. Поскольку если убедимся, что люди становятся благородными в почестях и в благе и что истинное благородство завоевывается собственными силами, а не чужой работой, - получим тем самым представление о том, что в добродетели нет побежденных». Здесь содержится одна из ключевых мыслей гуманизма: истинное благородство завоевывается в действии.