Общество есть выделившаяся из природы и надстроенная над нею искусственная реальность ("вторая природа"), в которой возможна и реально происходит деятельность вышедших также из природы и неотделимых от нее людей. Общество происходит из природы и не может игнорировать ее законы, но, однажды выделившись из нее, развивается затем на собственной основе и согласно собственной логике.

Ключевыми понятиями, раскрывающими сущность общества, являются: деятельность, общение, отношения людей, взаимодействие, жизнеобеспечение, культура, механизмы бытия и коммуникации, отчуждение, система (целостность).

Деятельность есть специфически человеческая форма активного отношения к окружающему миру. Побудителями деятельности являются: а) потребности человека в определенных внешних условиях бытия; б) интересы как форма проявления и осознания потребностей; в) стимулы как определенный импульс. Общество есть мир групповых взаимодействий, в ходе деятельности человек вступает в разнообразные отношения с другими людьми.

И деятельность, и взаимодействие, и общественные отношения направлены, прежде всего, на жизнеобеспечение - действия по обеспечению фундаментальных потребностей людей - физиологических, в безопасности и стабильности, в любви и принадлежности к группе, в признании, самоутверждении, знании и понимании, эстетических.

Неотъемлемой частью современного общества является экономическая система - система производства, распределения и потребления товаров и услуг. В рамках данных процессов постоянно происходит взаимодействие общества и природы. Любое производство и потребление связано с использованием природных ресурсов и воздействием на окружающую среду. По мере усложнения функционирования экономических систем, увеличения производства и потребления роль природного (экологического) фактора постоянно усиливается.

Экологические проблемы занимают все более важное место в системе мировых приоритетов. В качестве главного виновника экологической деградации часто называют экономику. В центре внимания оказываются две проблемы: рациональное использование собственно природных ресурсов и охрана окружающей среды. В этом случае происходит своеобразное разделение экономики на «природные» отрасли и виды деятельности, непосредственно связанные с природопользованием и охраной среды, и все остальные. Только разобравшись в сложившихся экономических структурах, особенностях функционирования секторов и отраслей экономики, можно сформировать эффективную эколого-экономическую политику и экономические инструменты ее реализации. В центре внимания прежде всего находится «макроэкономика природопользования», макроэкономический подход требует формирования иного эколого-экономического мышления в науке, исполнительных и законодательных структурах власти.