Направление развития, для которого характерен переход от низшего к высшему, от менее совершенного к более совершенному называется прогрессом. Прогресс - это всегда движение вперёд.

Так Платон и Аристотель рассматривали историю как циклический круговорот, повторяющий одни и те же страдания. Одним из первых, кто выдвинул теорию общественного прогресса был французский философ Тюрго, история представляет картину беспрерывных изменений, картину прогресса человеческого разума.

Одна из существенных ныне точек зрения состоит в том, что высшим и всеобщим объективным критерием общественного прогресса является развитие производительных сил, включая развитие самого человека. Чем человечнее условия жизни, тем больше возможностей для развития в человеке человеческого: разума, нравственности, творческих сил.

Весьма существенным в данной теме является вопрос о движущих силах и критериях общественного прогресса. Движущими силами выступают народные массы, а основными критериями общественного прогресса являются: развитие производительных сил; развитие материального производства, смена общественно-экономических формаций, процесс научно-технической революции.  Важным критерием прогресса выступает уровень гуманизации общества, т. е. положение в нем личности, степень ее экономического, политического и социального освобождения; уровень удовлетворения ее материальных и духовных потребностей; состояние ее психофизического и социального здоровья.

     Превращение человека в основное богатство общества, его высшую ценность и есть важнейший признак прогресса, который дает возможность человеку быть свободным. Свобода есть самостоятельное распоряжение человека собственной судьбой, выбор своего жизненного пути. Она означает его освобождение от диктата внешних сил и обстоятельств, как природных, так и социальных. Свобода является фундаментальной ценностью для человека, но она должна иметь пределы. В противном случае она будет превращаться в произвол, своеволию и анархию, в насилие над другими людьми, т.е. в негативную свободу. Границами свободы являются интересы другого человека, социальных групп и общества в целом, а также и природы как естественной основы существования общества. Свобода невозможна без ответственности и долга человека перед миром, в котором он существует. Ответственность есть неизбежная цена свободы, плата за нее. Свобода требует от человека разума, нравственности и воли, без чего она неизбежно будет вырождаться в произвол и насилие над другими людьми, в разрушение окружающего мира.