Одна из важнейших проблем философии истории ‑ направленность и периодизация исторического процесса. Есть два типа интерпретации направлений развития истории: линейные и не линейные (циклические).

Нелинейные интерпретации появились раньше как мифологическое «колесо истории», повторение космических циклов. Первым научным приверженцем этой интерпретации авторы называют Вико (XVIII в.), выделявшего 3 цикла истории: божественная стадия (власть жрецов без государства), героическая стадия (аристократическое государство) и человеческая стадия (демократия), вырождающаяся в первобытное состояние, где все сначала.

В неклассической философии возобладали цивилизационно-циклические модели: например, культурно-исторических типов Данилевского, морфологии культуры Шпенглера и локальных цивилизаций Тойнби. Общее в этих моделях: отказ от единообразного развития, приоритет духовно-мировоззренческих факторов, жизненные циклы.

Линейные интерпретации исторического процесса восходят к христианству: «стрела времени» и единство судеб человечества. Два основных вида: прогрессизм (просвещение, немецкая классика) и регрессизм.

Для неклассического прогрессизма характерно: придание большого значения материально-производственным факторам, гарантиям прогресса (прогресс абсолютизируется) и универсальности социальных законов.

В зависимости от единицы периодизации выделяют:

- формационный подход (марксизм, где формации классово-экономического характера и сменяют друг друга так: первобытно-общинный, рабовладельческий, феодальный, капиталистический и коммунистический строй);

- цивилизационно-стадийный подход (постиндустриальный и информационный), где признаки цивилизации – города, государство и письменность; выделяется доцивилизация и три типа цивилизаций (доиндустриальная, индустриальная и постиндустриальная (информационное общество).