Решая большое число проблем и вопросов, философия в то же время имеет и особого рода вопрос, решение которого (хочет этого философ или нет) предопределяет решение всех других. Значение этого вопроса  для  философии  впервые  было  осознано лишь   Г.Гегелем.  Несколько   позже  Ф.Энгельс назвал его великим, основным вопросом философии, определив как вопрос об отношении сознания к материи (т.е. мира духовного к миру материальному). Этот вопрос имеет две стороны: онтологическую, определяющую их первичность либо вторичность относительно друг друга, и гносеологическую, определяющую принципиальную возможность получения объективно-истинного знания (т.е. знания вещей и процессов такими, как они существуют независимо от сознания субъекта – человека. Решение первой стороны основного вопроса философии делит всех философов на два основных философских лагеря  (направления) – материализм и идеализм.

Материализм – философское направление (совокупность философских учений), в основе которых лежит признание первичности, т.е. определяющей роли материи по отношению к сознанию, материального мира по отношению к миру духовному.

Идеализм общее название философских учений, утверждающих и обосновывающих первичность, т.е. определяющий характер идеального (духовного) в мире по отношению к материальному.

Оба философских направления, возникнув еще в ранней философии, в процессе философского развития не могли не менять своих форм. Так, основными историческими формами материализма выступали: «наивный» материализм античности, связанный с недостатком научных знаний и характеризующийся еще тяготением к образности, когда философские понятия еще только формировались; метафизический материализм Нового времени, приобретающий механистический характер в условиях 17-18 вв, когда происходит обособление от философии и становление точной науки, прежде всего механики и математики; диалектический материализм, формирующийся на новом качественном уровне развития науки и общественной практики. Основными формами идеалистической философии, сложившимися в ходе ее исторического развития являются: идеализм объективный, полагающий в качестве исходного первоначала и первопричины мира нечто объективно-духовное (например, «мир идей» Платона, «абсолютную Идею» Г.Гегеля, «мировую Волю» А.Шопенгауэра и т.п.), и идеализм субъективный, отрицающий существование материальных вещей и процессов вне их восприятия и осмысления познающим субъектом – человеком или человечеством  (представители:  Д.Беркли, Д.Юм, Э.Мах  и др.).

Предпринимались и попытки построить «третью линию» в философии (Р.Декарт и др.), приняв и материю и дух в качестве равноправных и взаимонезависимых основ мира и отказавшись тем самым от выяснения их иерархии. Такая позиция получила название дуализма (гр. «дуалис» - двойственный). Однако, как показывает история философии, она не может быть проведена до конца последовательно.

Решение гносеологической стороны основного вопроса философии в свою очередь привело к разделению фтлософов на представителей гносеологического оптимизма, которые признавали принципиальную возможность объективного познания действительности, и агностицизма, отрицающих такую возможность.

Развитие философии требовало также разработки соответствующего метода решения ее проблем. Поскольку же такое развитие происходило в тесной связи с развитием общественной практики и научного знания, то он в результате их философского анализа и обобщения  одновременно становился и их всеобщим методом. В истории философии сложились два противоположных философских  методадиалектика и метафизика. В основе их рас-хождения лежит различное понимание развития мира.

 Диалектика – философский метод, при котором вещи и явления рассматриваются как взаимосвязанные, постоянно изменяющиеся (в том числе и качественно) и саморазвивающиеся в результате прежде всего их внутренней противоречивости.

Метафизика – философский метод, при котором объекты рассматриваются обособленно (как существующие сами по себе и не взаимоопределяющие друг друга), однозначно (отрицается их внутренняя противоречивость) и «статично» (признаются лишь количественные и отрицаются качественные изменения), тем самым игнорируется их саморазвитие.