Ранняя классика (досократический период), продолжавшийся с VI до середины IV в.в. до н.э. Центральной в ней является проблема мироустройства, в частности, поиск  первоначал мира и принципов его организации. В этот период формируются первые философские школы – милетская, эфесская, элейская (получившие свои имена по названию греческих государств-полисов, где жили и работали философы), пифагорейская (по имени своего основателя – Пифагора), атомистическая (название связано с характером решения проблем) и ряд других.

 Представители милетской школы  в качестве первоначал рассматривают наиболее значимые для человека природные стихии (Фалес – воду, Анаксимен – воздух). Анаксимандр же определяет такую первостихию, как  апейрон (в переводе с греческого – беспредельное), не сводя его ни к одной из известных природных стихий. По способу решения онтологических проблем к милетцам примыкает эфесская школа, наиболее яркий представитель которой Гераклит рассматривает в качестве первостихии огонь, как олицетворение всеобщей изменчивости вещей: мир не создан никем из людей и никем из Богов и никем из людей; он есть мерами воспламеняющийся и мерами затухающий огонь, из которого все возникает и в котором исчезает; в нем все течет и изменяется, подобно реке, в которую нельзя войти дважды, т.к. на входящего текут все новые и новые воды. Он же обратил внимание на всеобщую противоречивость вещей и явлений, усмотрев именно в этом всеобщий источник их саморазвития: борьба есть отец всему и Бог всему. Учение Гераклита, таким образом, можно охарактеризовать как начало диалектического видения мира, хотя и выступающего еще в своей стихийной форме.

В учениях представителей элейской школы (Парменид, Зенон и др.) происходит постепенное освобождение от натурфилософских подходов к объяснению мира. Так, Парменид вводит в философский оборот понятие бытия как такового, определяя его как непротиворечивое, а потому неподвижное основание мира, что делает его неизменным и вечным. Поскольку такое бытие недоступно нашей чувственности и дано нам только в мышлении, Парменид отождествляет его с высшей Мыслью. Чувственно же воспринимаемый мир изменчивых и преходящих вещей он считает неподлинным бытием, как и чувственное знание – не подлинным знанием, а лишь мнением. При этом он отрицает наличие небытия, поскольку его невозможно выразить в мысли, не противореча самому себе. Его ученик Зенон в подтверждение правоты учителя разработал ряд доказательств неподвижности и непротиворечивости подлинного бытия вещей, так называемые апории («Ахилес и черепаха», «Стрела», «Стадий», «Дихотомия»).

 Пифагор, первый назвавший себя философом, основу мира видел в числе («Все есть число»), считая, что все имеет количественную определенность и все можно объяснить как число или пропорцию чисел.

 Основоположниками атомистического учения были Левкипп и, особенно, Демокрит. Решая проблему соотнесения неизменной и вечной первоосновы мира с изменчивостью и преходящестью конкретных вещей, Демокрит вводит понятия атомов (бытия) и пустоты (небытия). Единое и неподвижное парменидовское бытие у атомистов как бы раскалывается на бесконечное множество далее неделимых частичек – атомов, которые и составляют первооснову мира. Они движутся в пустоте, соединяясь, образуют тела, а разъединяясь, разрушают их.  Многообразие же явлений мира обеспечивается различением атомов по размерам и конфигурациям и, соответственно, множеством форм их соединения. Атомы движутся прямолинейно, равномерно и в силу необходимости, т.е. жесткой причинности. Человек – тоже собрание атомов, а его душа состоит из особых (наиболее мелких и подвижных) атомов. Учение Демокрита во-многом положило начало материалистической линии в философии. Оно оказалась плодотворным  источником естественнонаучных теорий вплоть до XIX века.