Начиная с III-IV веков новой эры, в Европе начинает осуществляться переход от рабовладения к новому общественно-экономическому строю – феодализму. Под напором внутренних кризисных явлений и внешних воздействий (набеги варваров) рушится Римская империя. На ее обломках возникает множество мелких государств. Многобожие античного мира сменяется единобожием – пришедшим с Ближнего Востока христианством, которое из первоначально гонимой религии социальных низов постепенно становится государственной религией, приобретая монополию в духовной, а затем и других сферах общественной жизни. Это было обусловлено тем, что христианство более полно соответствовало экономическим, политическим и духовным реалиям жизни новых феодальных государств, а также необходимостью объединения в борьбе против варварства в условиях их политической раздробленности. Все это в свою очередь способствовало формированию христианской церкви – организации верующих, имеющей свою идеологическую основу и организационную структуру. Вместе с этим меняется вся система образования и воспитания, приобретая религиозный характер.

В этих исторических условиях философия теряет свою самостоятельность. Она становится служанкой теологии (богословия). Церковь враждебно относилась к античной философии, особенно к материалистическим и диалектическим традициям в ней. Идеи античности если и допускались, то исключительно те, которые могли быть использованы для обоснования религиозных догм. Космоцентризм античного мировоззрения сменяется теоцентризмом, который реализуется через проведение принципов креационизма (лат. «креацио» - творить) – признания Бога как единственного творца мира, провиденциализма – признания предопределенности всех событий и судеб Божественными замыслом и волей и др. Основными этапами развития средневековой философии были апологетика, патристика и схоластика.

Апологетика (I-III в.в.) получила свое название от апологий – писем к римским императорам и их наместникам в регионах, в которых с целью защиты христиан от преследований объяснялось отсутствие опасности для Римской империи с их стороны. Постепенно апологеты (авторы этих писем) стали вырабатывать философскую аргументацию ряда принципов и положений христианской веры.

Однако системного философского учения апологеты выработать еще не смогли. В то же время потребность в нем возрастала, во-первых, для борьбы со всевозможными ересями и, во-вторых, для разработки общей трактовки христианской догматики, что было необходимым условием объединения христиан в единую церковь. Религиозные мыслители, внесшие наибольший вклад в создание такого учения, были провозглашены святыми отцами церкви – патристами (гр. «патрос» - отец), а период их деятельности (IV-IX в.в.) назван патристикой. Разработчиками основных догм христианской религии являлись Василий Великий, Августин Блаженный, Тертуллиан, Ориген. Главные проблемы патристики проблемы сущности бога и его тройственности, отношение веры и разума, отношение духа и тела в человеческой природе и др.

Самым известным из патристов был Аврелий Августин  (Блаженный). Основные его произведения – «Исповедь» и  «О граде Божьем». В первом из них он описывает свой трудный и противоречивый путь к христианской вере и дает ряд толкований ее центральных положений. Так, толкуя принцип креационизма, Блаженный полагает, что создав мир и сообщив ему движение в пространстве и времени, Бог продолжает совершенствовать его, привлекая к этому человека.

Во второй работе Августин трактует историю как движение человечества к определенной Богом конечной цели – граду Божьему, в котором в отличие от «града земного», в качестве примера которого он называет Рим, люди руководствуются не личными амбициями и своекорыстием, а любовью к Богу и служением ему, восхищаясь разнообразием и гармонией созданного им мира. Августин противопоставляет государство и церковь. Считая первое «царством греха», а вторую – представителем царства Божьего на земле. В то же время, любая власть, даже самая плохая, согласно Августину, существует от Бога, осуществляя божественное провидение, и может быть заменена только Богом. Таким образом, Августиновское понимание истории является провиденциалистским. Он рассматривает свободу человека через возможность спасения или гибели его души, решает проблему оправдания Бога за происхождение зла в мире и др.