XVIII век вошел в историю как век Просвещения. Название дано Вольтером и Гердером. Крушение феодализма и становление новых капиталистических отношений сопровождалось бурным развитием техники, модернизацией производства и подъемом всех сторон общественной жизни: философской, правовой, нравствен-ной, эстетической. Развивались рационалистические традиции, берущие начало в творчестве Декарта, Гоббса, Спинозы. Основная черта – культ человеческого разума, положенного в основу просвещения, образования.

С наибольшей силой век Просвещения проявил себя во Франции, где деятельность просветителей подготавливала Великую французскую революцию. В концентрированном виде их идеи нашли свое выражение в грандиозном коллективном труде – «Энциклопедии или Толковом словаре наук, искусств и ремесел", изданном в I8 томах в период с 1751 по 1780 годы. Участниками этого издания стала большая группа просветителей (Д.Дидро, Д'Аламбер, Ф.Вольтер, П.Гольбах, К.Гельвеций и др.), названных энциклопедистами.

Одним из самых ярких представителей Просвещения был Аруэ Франсуа Мари Вольтер (1694-1778). Опираясь на философию Локка и естественнонаучные взгляды Ньютона, он вплотную подошел к идее о вечности, т.е. несотворенности и неуничтожимости материи, её объективном существовании и непрерывном движении. Однако последовательным материалистом он не был, так как признавал, вслед за Ньютоном,  Бога, как творца мира  и первопричину (первотолчок) всех его изменений, хотя они и происходят в дальнейшем без непосредственного участия Бога. Такая онтологическая позиция получила название деизма (лат. «деус» - Бог). Вольтер признавал общественный прогресс,  связывая его, прежде всего, с интеллектуальным и нравственным совершенствованием людей.

Во многом сходную позицию выражал французский писатели и философ Жан Жак Руссо (1712-1778). Для него так же характерна идея закономерности и неизбежности человеческого прогресса. В то же время он отмечал противоречивость прогресса:  с одной стороны, он выражает всесилие человеческого разума, но, с другой, приобретая форму цивилизации, он все дальше уводит человека от естественного мира, разрушает гармонию, которая связывала «естественного» человека с природой. В связи с этим он внес определенные коррективы в гоббсовскую теорию «общественного договора», полагая, что в «естественном состоянии» люди были объединены солидарностью и взаимной поддержкой, обострение же отношений между людьми, приводящее к «войне против всех», а также между людьми и природой связывал с появлением частной собственности и эгоистических интересов. С его точки зрения, разум должен вырабатывать наиболее целесообразные и гуманные формы человеческого общежития, не разрушающие природу, а облагораживающие ее.

Французские философы Жюльен Ламетри (1709-1751), Дени Дидро (1713-1784), Поль Гольбах (1723-1789), Клод Гельвеций (1715-1771), в чьих произведениях наиболее ярко представлены гуманистические традиции Просвещения, были материалистами. Они утверждали, что мир, природа развивается по внутренне присущим ей объективным законам и не нуждается в каких-либо сверхъестественных силах. Для них характерны атомизм, механичность, в теории познания – созерцательность и приверженность сенсуализму локковского типа. Хотя в своей методологии научного познания в определенной мере учитывали и идеи рационализма, особенно лейбницевского.

Характерной чертой материализма XVIII в. была также резко противорелигиозная, атеистическая направленность. Религию его представители рассматривали как опору тиранов и оружие духовного порабощения масс. Путь к освобождению от религии и суеверий к подлинной духовной свободе и расцвету личности французские философы - материалисты XVIII в. видели в распространении знания в самые широкие слои населения.

Материализм французских философов XVIII в. выступил в  механистической форме, представляя собой попытку свести все многообразие физических и химических закономерностей, процессов жизнедеятельности биологических организмов и даже самого человека к законам механики. Такая попытка была не случайной. Она вытекает из природы человеческого мышления, стремящегося объяснить неизвестное через известное, сложное — через простое. Например, Ламетри в произведении «Человек – машина» попытался показать, что человек это машиноподобное существо, все органы и ткани которого, как и детали машины, строго дифференцированы в своих функциях и назначении. Он же высказывал мысль о единстве происхождения всего живого, полагая, что способности материи ощущать и мыслить проявляются прежде всего при воздействии внешних тел на мозг.

Крупнейшим систематизатором механико-метафизического мировоззрения был Гольбах, который в своей «Системе природы» указывает, что каждое явление имеет жесткую, однозначную причину, порождающую соответствующее следствие. Такая теория ориентируется на однозначность причинно-следственной связи и носит название механического детерминизма. В той же работе Гольбах впервые предпринимает попытку определить понятие материи, связав это определение с воздействием свойств внешнего мира на органы чувств человека. Однако метафизический метод, лежащий в основе теории французских материалистов, не давал возможности понять и объяснить многообразие форм взаимодействия предметов и объектов.

В то же время в учениях французских материалистов встречаются и блестящие диалектические идеи. Так, основной инициатор и редактор «Энциклопедии» Дидро, оставаясь в целом еще на позициях метафизического материализма, утверждал единство материи и движения, считая идею самодвижения материи самым убедительным доводом против существования Бога. Он был сторонником атомизма, полагая, что природа, состоящая из бесчисленного множества элементов, находится в вечном развитии, погибая в одной форме и одновременно возникая в другой. Высказывал мысль о естественном происхождении сознания.

Будучи материалистами в понимании природы, закономерностей человеческого познания, французские философы оставались идеалистами в объяснении общества. Господствующим принципом их учений об обществе был принцип: "Мнения правят миром". Этот принцип лежал в основание и их этического учения, получившего название теории «разумного эгоизма». Это теория исходила из положения о том, что движущей силой человеческих поступков является частный интерес, который, однако, не должен абсолютизироваться и входить в антагонизм с общественными  интересами. Один из виднейших разработчиков этой теории Гельвеций основную задачу этики видел в определении общественных условий, при которых и будет  преобладать «правильно понятый» личный интерес. В своем  трактате «Об уме» он писал, что все люди стремятся к счастью, но самый верный путь к этому один: объединить личный  интерес, личную пользу с общественной выгодой.

Французские мыслители XVIII века выработали  классическую форму  просветительской идеологии. Она послужила образцом и примером для родственных им по духу мыслителей в Германии, России, Северной Америке и других странах, где также складывались, хотя и по-разному, условия для социальных преобразований.