Раздел философии, изучающий фундаментальные принципы мироздания и его наиболее общие связи и отношения, называется онтологией (греч. «онтос» – сущее и «логос» – учение, понятие, слово). В содержании того или иного онтологического учения особое место занимает категория «бытие» – основополагающая категория философии. Сам термин «бытие» в обыденном смысле означает «быть», «существовать», «наличествовать». Общий признак множества вещей, процессов, явлений, которые фиксирует человек в своем восприятии действительности, сводится к тому, что все они существуют, наличествуют как некая данность.

Категория бытия в самом широком смысле есть всеохватывающая реальность, предельно общем понятие о существовании, включающее в себя бесконечное многообразие вещей и процессов. Однако уже древние философы осознавали существование двух рядов явлений в самой реальности: во-первых, это сами вещи и процессы и, во-вторых, представления и понятия о них в голове человека. Тем самым они различали саму вещь и идею вещи.

В основании разделения бытия на две сферы – материальное и идеальное – лежит осознание их различия по способу существования, как объективного и субъективного бытия. Главный отличительный признак объективного бытия – существование вне и независимо от человека. Субъективное бытие означает существование внутри и благодаря человеку. Специфика каждого рода бытия фиксируется в философии соответственно в понятиях «материя» и «сознание». Бытие же как предельно общее понятие охватывает и материальное, и духовное, ибо для человека несомненно существуют как внешние для него предметы, так и его собственные мысли.

Противоположной «бытию» является категория «небытия», выражающая конечный, преходящий характер всего существующего: все конкретные материальные и духовные образования имеют начало и конец своего существования. За пределами границ своего бытия, как до возникновения, так и после прекращения существования эти образования не обладают качественной определенностью своего бытия, т.е. являются по существу небытием. Единичные вещи возникают, существуют некоторое время, исчезают, а мир остается.

Это свидетельствует о том; что понятие «небытие» носит относительный характер: о небытии можно говорить лишь относительно какой-либо определенной формы бытия, из которой конкретное образование произошло, или в которую оно превратилось после своего исчезновения. При этом конечные образования не исчезают бесследно, а только переходят в другую качественную определенность. Иначе говоря, в абсолютном смысле небытия нет, небытие относительно, абсолютно только бытие.

Осознав бытие как предельно общую абстракцию, которая объединяет по признаку существования самые различные явления, можно выделить важнейшие проявления (сферы) бытия. Во-первых, это бытие природы в его неорганических и органических формах. Во-вторых, бытие общества как мир духовно-практической деятельности людей и их отношений. В-третьих, бытие человека как уникального существа, органического единства природного и социального, телесного и духовного. В-четвертых, бытие духовного как особого рода реальности – знаний, переживаний, норм, ценностей, идеалов и т.д., в котором различают объективно-духовное бытие (законы мышления, науки и т.д.) и бытие субъективно-духовное (внутренняя интеллектуальная и эмоциональная жизнь человека).

Все формы бытия развиваются и функционируют по своим законам и являются объектами исследования для различных наук. Вместе с тем, многообразные формы бытия взаимосвязаны таким образом, что образуют единую предельно общую структуру. Именно благодаря взаимодействию различных форм бытия складывается единый и противоречивый, но целостный мир. Мир един, динамичен и постоянно незавершен в своем развитии. Человек выступает в определенном смысле символом единства мира,  всех его сторон. Недаром древние греки характеризовали его как микрокосмос.