Разделив бытие на два его рода – материальное и духовное, осознав различие и многообразие его форм, человек ставит вопрос об единстве мира. Стремление теоретической философии к целостному познанию мира, в котором все формы бытия взаимосвязаны и представляют собой единую предельную по общности структуру, составляет, как уже отмечалось, специфику философского мышления. Идея единства мира приводит к представлению об общей основе всего существующего, для обозначения этой основы в философии была выработана категория «субстанции» конкретизирующая понятие бытия.

Субстанция (лат. – то, что лежит в основе, сущность) представляет собой основу, предельное основание  мироздания, к которому сводятся все конечные формы его проявления. В этом смысле для субстанции нет ничего внешнего, ничего вне ее, что могло бы быть причиной, основанием ее существования. Она существует, безусловно, благодаря самой себе. В понятии субстанции, таким образом, выражается осознание бытия как единства сущности и существования.

Понимание единства и структуры мира обусловливается тем, какой способ существования постулируется для этого в качестве исходного принципа. Если в качестве исходного принципа постулируется материальное бытие, тогда единство мира полагается в его материальности, если же – идеальное, то единство мира усматривается в его идеальности.

Таким образом, то или иное понимание субстанции в философских концепциях мира вводится как исходный постулат: либо материя, либо сознание, поскольку внешний опыт человека способен зафиксировать только эти две реальности. Философские учения, исходящие из признания одной и единственной субстанции, называются монистическими (лат. «моно» — один, единственный). Так, философия Гегеля представляет собой идеалистический, а марксистская философия – материалистический монизм. Дуалистические концепции мира признают существование двух начал мира как равноправных: материального и духовного (пример – учение Р. Декарта). К плюралистическим относят учения, признающие множества начал в основании мира (атомы Демокрита, монады Г.Лейбница и др.).