Открытие понятия бытия как философской категории принадлежит представителям элейской школы древнегреческой философии. Само понятие «бытие» ввел в философию Парменид, рассматривавший бытие как Абсолют – вечное, неизменное, всегда тождественное самому себе существование. Для Гераклита бытие состоит в непрерывном становлении. Он впервые вводит в философию понятие Логоса в качестве мирового закона с необходимостью определяющего порядок вещей и процессов. Демокрит полагал, что первоосновой бытия являются атомы – неделимые частицы, движение и соединение которых порождает все многообразие мира. Платон в качестве истинного бытия выделял мир «идей» вечных и неизменных, порождающих и определяющих вещи. Аристотель, отрицая платоновское раздвоение мира, утверждает в свеем учении о материи и формах его единство, но при этом все же активную творческую роль в нем отводит «форме форм», т.е., по сути, – Богу. Таким образом, в греческой философии были заложены все смысловые акценты понимания бытия, развитые в дальнейшем в других философских системах.

В Средние века традиция понимания подлинного бытия как Абсолюта продолжилась. Единственным полным и истинным бытием признается Бог. Все остальное же рассматривается как его творения, лишь частично (в большей – у человека, или в меньшей – в неорганической природе) содержащие в себе бытие. В возрожденческом пантеизме начинается постепенное преодоление теологической трактовки бытия, доходящее у Бруно до признания материи единой основой Бога (творца) и природы (его творения).

В Новое время происходит разрыв с пониманием Бытия как абсолюта. Материализм XVII-XIX вв., опираясь на достижения наук, фактически отождествлял бытие с материей во всех ее многообразных проявлениях. В то же время субъективный идеализм отождествляет бытие (существование) вещей и процессов с восприятием их человеком. Для Гегеля подлинным бытием стала «абсолютная идея», как основа всего существующего. В марксистской философии учение о бытии продолжало традиции философского материализма и естественных наук. В русской религиозной философии подчеркивалась духовная природа бытия.

В философии XX века проблема бытия наиболее активно осмысливалась в экзистенциализме, где бытие мира рассматривалось посредством его корреляции с бытием человека.

Изменение трактовки и понимания бытия не только меняло способ объяснения мира, но и отделяло друг от друга целые культурные и исторические эпохи в философии. Все многообразие трактовок бытия, возникших в истории философии, сводится к трем главным концепциям.

Материалистическая, суть которой состоит в том, что под бытием понимается независимая от сознания реальность, способная воздействовать на наши органы чувств. Способ существования, т. е. бытие этой реальности определяется ее воздействием на всё, включая сознание человека. Изменяя другое в результате воздействия, она постоянно изменяется сама, находится в процессе вечного становления, развития. Для обозначения этой реальности используется термин «материя». С точки зрения современной философии материализма бытие — есть совокупность движущейся материи.

Объективно-идеалистическая концепция рассматривает окружающую человека действительность и самого человека вместе с его сознанием как порождение сверхчеловеческого начала или субстанции, которая наделяется духовной природой (например, мировая идея). Бытие в данной трактовке предстает в виде объективно существующей идеи. Бытие в идеализме служит исходным пунктом для развертывания целой системы понятий, отображающих иерархию форм бытия во всей сложности и конкретности (примером может служить философская система Гегеля).

В субъективно-идеалистической концепции бытие связывается с чувствами и представлениями субъекта. Для сторонников этого направления, которые обычно доказывают зависимость внешнего мира от сознания человека, быть или существовать — означает быть воспринимаемым. Вследствие этого, мир рассматривается как результат творческой, конструирующей деятельности человеческого сознания.

Для осознания человеком своего отношения к миру и к самому себе существенным также является вопрос о том, как этот мир бытия устроен, как понимается сущность мира: устойчива она или изменчива. Различают диалектическое понимание субстанции как изменчивой, саморазвивающейся сущности и метафизическое ее понимание как неизменного первоначала.

Подводя итоги сказанному, подчеркнем: «бытие» как философская категория обозначает отношение «человек – мир», в котором фиксируется, во-первых, фундаментальное деление мира на материальное и идеальное, а, во-вторых, их единство в существовании самого человека. Бытие – это сложная совокупность всего сущего, мир как единое целое.