Современная философия, опирающаяся на науку, в качестве предельного основания бытия чаще всего принимает материальное бытие. Поэтому глубокое уяснение проблемы бытия, его структуры предполагает прежде всего рассмотрение категории «материя». Начало формирования философского понятия материи совпадает с началом самой философии и прошло несколько этапов в своем историческом развитии.

Первый этап – наглядно-чувственное ее представление. В ранних древнегреческих философских учениях основой мира полагались те или иные известные (вода, воздух, огонь и т.п.) или воображаемые (напр., апейрон) природные стихии. Все существующее считалось модификацией этих стихий.

Второй этап – вещественно-субстратное представление о материи. Материя отождествлялась с веществом как таковым, с атомами и комплексами их свойств (наличие веса, протяженность, непроницаемость). Материя, согласно этой концепции, мыслилась в виде совокупности абсолютно плотных, неделимых частиц — атомов, совершающих механическое движение в пустоте. Исходя из идеи атомистического строения материи, Ньютон ввел в физику понятие массы и сформулировал закон всемирного тяготения и основные законы динамики. Вплоть до XX в. большинство философов и естествоиспытателей ставили знак равенства между понятиями материи и вещества.

Третий этап – философско-гносеологическое представление о материи. Оно сформировалась в условиях кризиса вещественно-субстратного понимания материи в начале XX века, когда на рубеже веков XIX и XX вв. в физике был сделан ряд крупных открытий (делимость атома, рентгеновские лучи, радиоактивность и др.). На их основе происходит отказ от ранее сложившегося представления о материи как веществе, телесности. Разрушение атомистическо-механистической картины мира получило название «кризис в физике». Преодоление этого кризиса было связано с формированием квантово-механической картины мира. Выход из мировоззренческого и методологического кризиса в философии состоял в переосмыслении самого понятия материи. Необходимо было провести различие между философским ее пониманием и естественнонаучным представлением о ее строении и свойствах.

Классическое определение материи именно в таком ключе было дано В. И. Лениным в книге «Материализм и эмпириокритицизм»: «Материя есть философская категория для обозначения объективной реальности, которая дана человеку в ощущениях его, которая копируется, фотографируется, отображается нашими ощущениями, существуя независимо от них» (Ленин В. И. Полн. собр. соч. Т. 18. С. 131). В этом определении выделено два основных признака материи: во-первых, она существует объективно; во-вторых, она копируется, фотографируется, отображается ощущениями. Первая характеристика означает признание первичности материи по отношению к сознанию, вторая – признание принципиальной познаваемости материального мира.

Поскольку в определении отсутствует перечисление конкретных свойств, видов и форм материи, то остается только один способ определить материю – выделить такой предельно общий признак, который характеризует любые виды материи независимо от того, познаны они уже или еще будут познаны в будущем. Таким признаком и является свойство быть объективной реальностью, т.е. существовать вне и независимо от нашего сознания. И сегодня в рационалистических философских системах понятие материи используется как философская абстракция для выражения противоположности сознания к собственному носителю.

Определение материи через признак быть объективной реальностью, существовать вне нашего сознания еще не дает явного знания о том, как структурирована материя. Но отсутствие указания на конкретные свойства предполагает, что материя неисчерпаема, существует в бесконечном числе видов и форм, а значит, обладает определенной, пусть очень сложной, структурой. Такое определение материи стимулирует науку к поискам ее новых свойств, ее структуры и строения. Но вместе с тем возможные будущие открытия в этой области с необходимостью поставят задачу переосмысления, уточнения философской категории «материя».