Наряду с вопросом о сущности бытия, первичности в нем материи или духа огромное значение для онтологии (позже увидим, что и для остальных разделов философии) имеет вопрос о его развитии: устойчив ли мир, или же он постоянно меняется и, если меняется, то есть ли в этом изменении закономерность и направленность? Решая его, философы разделились, как и при решении основного вопроса философии, на два противоборствующих лагеря – диалектиков и метафизиков.

 Слово «диалектика» в переводе с греческого означает «искусство вести беседу, рассуждать». В современном понимании диалектика – это теория и метод познания действительности, учение о единстве мира и всеобщих законах развития природы, общества и мышления. Диалектический взгляд на мир складывался в течение длительного развития философии. Сегодня можно выделить три ее исторические формы – стихийную диалектику древних, идеалистическую диалектику немецкой классической философии и материалистическую диалектику современности.

Стихийная диалектика древних. В наиболее ясной форме она была выражена в философии Древней Греции, в рассуждениях Гераклита из Эфеса, согласно которому, все течет и изменяется, все существует и в то же время не существует, находится в постоянном процессе возникновения и исчезновения. Гераклит стремился объяснить превращение вещей в их собственную противоположность: «Одно и то же в нас – живое и мертвое, бодрствующее и спящее, молодое и старое. Ведь это, изменившись, есть то, и обратно – то, изменившись, есть это».

Ряд диалектических проблем в своих апориях поставил в свое время Зенон из Элеи. Аристотель даже называл его «изобретателем диалектики». На идеалистической основе стихийная диалектика развивалась в школах Сократа и Платона. Сократ рассматривал диалектику как искусство обнаруживать истину путем столкновения противоположных мнений в споре. Он же первым и ввел термин "диалектика". Платон называл диалектикой логический метод, с помощью которого идет познание сущего — идей, движения мысли от низших понятий к высшим.

Элементы диалектического мышления можно найти и в других философских учениях античного материализма и идеализма, но все их авторы были стихийными диалектиками.

Идеалистическая диалектика немецкой классической философии. В разработке диалектического взгляда на мир большую роль сыграли представители немецкой классической философии Кант, Шеллинг, Гегель.

Высшей ступени развития идеалистическая диалектика достигла в философской системе Гегеля. Диалектика у него — это метод познания действительности, который учитывает противоречивость мира, его изменения, взаимосвязи вещей и процессов, качественные превращении, переходы от низшего к высшему через отрицание отжившего и утверждение нового, растущего. Однако диалектика Гегеля разрабатывалась на идеалистическом решении основного вопроса философии и не могла быть до конца последовательной. В диалектике идей Гегель лишь угадал диалектику вещей. По Гегелю, развитие окружающего мира есть саморазвитие абсолютной Идеи, мирового Разума в процессе своего самопознания.

Материалистическая диалектика современности. Высшей формой диалектики явилась ее марксистская модель. Исследуя и материалистически перерабатывая идеалистическую диалектику Гегеля, K. Маркс стремился ос-вободить ее от идеализма и элементов мистики. Он писал по этому поводу так: «У Гегеля диалектика стоит на голове. Надо ее поставить на ноги, чтобы вскрыть под мистической оболочкой рациональное зерно» (Маркс К., Энгельс Ф.  Соч. Т 23. С.21). Для материалистической диалектики характерным является объективность рассмотрения явлений, стремление постичь вещь саму по себе, как она есть в совокупности ее многообразных отношений к другим вещам. Наиболее ярко эти принципы проявляются в учении об объективной и субъективной диалектике.

Объективная диалектика – это движение и развитие в материальном мире как едином взаимосвязанном целом. Она не зависит от сознания ни человека, ни человечества. Субъективная же диалектика, или диалектическое мышление – это движение и развитие мыслей, понятий, которые отражают в сознании объективную диалектику. Субъективная диалектика, следовательно, вторична, а объективная – первична. Первая зависит от второй, вторая же не зависит от первой. Поскольку субъективная диалектика есть отражение объективной, постольку она совпадает с ней по содержанию: и та, и другая подчинены одним и тем же всеобщим законам.