Предмет диалектики как теории – всеобщие объективные законы развития в мире. А так как объективная диалектика составляет содержание субъективной, то ее основные законы являются одновременно и законами бытия, и законами мышления, и законами познания человеком мира. Они пронизывают все в мире, представляя собой систему всеобщих связей, в которых воплощается единство мира.

Законы развития мира – это фундаментальная система отношений, носителем и источником которых является субстанция. Философские концепции развития определяются выбором такой субстанции – материальной или идеальной. Концепция диалектики, согласно которой субстанцией мира является саморазвивающаяся материя, наиболее адекватна содержанию нашей эпохи – эпохи становления информационной цивилизации.

Современная теория диалектики как учение о всеобщем развитии основывается на ряде исходных принципов: материального единства мира, согласно которому все процессы в обществе, природе и мышлении детерминированы материальной субстанцией; развития, трактующего все процессы, происходящие в мире, как направленные качественные изменения; всеобщей взаимосвязи, заключающегося в признании того, что все вещи и явления объективного мира находятся в прямых или косвенных взаимосвязях друг с другом; системности, в соответствии с которым мир и любое явление и процесс в нем представляют собой единое связанное целое – систему, взаимодействующую со средой; детерминизма –. обусловленности всякого предмета внешними либо внутренними причинами.

Эти основополагающие принципы находят свое выражение в таких методологических требованиях к познанию человеком мира и его практической деятельности, как требования: объективности – рассмотрения предмета таким, как он существует вне и независимо от сознания, от наших интересов и желаний; всесторонности – стремления рассматривать предметы и процессы в единстве всех их сторон и свойств;  историзма – постижения предметов в их действительной истории, т.е. в последовательной и преемственной смене этапов их развития.

Альтернативами диалектики выступают различные проявления метафизического понимания мира и стиля мышления: догматизм, релятивизм, софистика и эклектика. Главным признаком догматизма является абсолютизация устойчивости в мире и, соответственно, отказ от признания зависимости знания от конкретных условий места, времени и других обстоятельств (в том числе исторических) и превращение истинного в одних условиях, в истинное в любых условиях, т.е. в догму. Релятивизм, напротив, абсолютизирует изменчивость в мире и, соответственно, относительности наших знаний о нем. Соответственно, он отвергает любые истины. Софистика – это преднамеренное использование для обоснования тех или иных положений таких доводов, которые по форме выглядят как правильные, а по существу являются ложными. Эклектика – соединение различных, в том числе несовместимых по сути, идей и теорий. При этом действительная разносторонность рассмотрения, как непременное требование диалектики, оборачивается лишь ее видимостью.

Важнейшее место в структуре диалектики как теории развития и методологии занимают ее законы и категории, в которых конкретизируются изложенные выше принципы. Прежде чем перейти к рассмотрению основных законов диалектики следует уяснить, какой смысл  вкладывается в философии и в науке в понятие «закон».

Закон есть, общая, существенная,  устойчивая и повторяющаяся связь явлений, обусловливающая их необходимое развитие. Он выражает определенный порядок причинной связи между явлениями. При этом изменение одних явлении вызывает вполне определенное изменение и других. Диалектика учит, что законы присущи самой природе и их содержание объективно: люди не могут по своему желанию создавать какие-то новые законы развития мира или отменять старые. Они могут познать закон и использовать полученные знания в практической деятельности. Категория «закон» — одна из ступеней познания человеком единства и связи, взаимозависимости и целостности мирового процесса.

Законы можно классифицировать по степени их общности. Различают частные, общие и всеобщие законы. К первой группе относятся законы, действие которых ограничено рамками достаточно узких классов явлений, скажем, законы термодинамики, экономические законы и т.п. Вторую группу составляют законы, действующие в значительно более широких сферах действительности, охватывающих ряд форм движения материи. Таковыми являются, например, известные нам еще со школьной скамьи законы сохранения массы и энергии. Действие законов третьей группы охватывает всю действительность. К ним и относятся законы диалектики.

Открывая законы, науки постигают и раскрывают их посредством категорий — наиболее общих фундаментальных понятий наук, отражающих существенные свойства и отношения в изучаемых ими областях действительности. Категории диалектики в силу отмеченной выше особенности ее законов обладают характеристикой всеобщности, т.е. относятся ко всем сферам, вещам и явлениям развивающегося мира. Принципы, законы и категории диалектики имеют огромное значение для общих и частных наук, выступая для них важнейшими методологическими ориентирами.