Сознание существовало не всегда. Оно возникло в ходе исторического развития материи в результате усложнения ее форм, как свойство высокоорганизованных материальных систем. Неисторический подход к сознанию приводил некоторых философов (Б.Спинозу и др.), к утверждению, что определенная одухотворенность (по край-ней мере, в виде ощущений) присуща всей природе, являясь (наряду с телесностью) ее атрибутом. Подобные воз-зрения получили название гилозоизма (от гр. «гиле» – вещество и «зое» – жизнь). Наука давно уже опровергла их.

Сегодня известно, что всем материальным образованиям присуще свойство, родственное с ощущением, – отражение. Отражением обладают все материальные образования. Сознание представляет собой особый вид отражения, высшую его форму. Отражение представляет собой не что иное, как способность одних материальных систем воспроизводить в себе в тех или иных формах характеристики других материальных систем, взаимо-действующих с ними.

Формы отражения напрямую связаны с уровнями структурной организации материи, к которым принадлежит отражающая система, и соответствующими формами движения материи: с усложнением этих систем усложняются и формы отражения. Так, в неживой природе присутствуют элементарные формы отражения: механическая, физическая, химическая. Они характеризуются пассивным отражением, не направленным на сохранение материальных структур. Важнейшим их качеством является изоморфизм (от «изо» и гр. «морфе» - форма), т.е. воспроизведение отражающей системой прежде всего внешней формы и структуры отражаемого объекта. Примерами такого отражения являются наши следы на грунте, намагничивание металла, изменение химического состава вещества в процессе химической реакции и т.п.

Особой формой отражения является биологическое отражение, свойственное только органическим системам. Основными формами биологического отражения являются: раздражимость – простейшая форма биологического отражения - реакция живых организмов (даже растений) на предметы и явления окружающего мира (пример – высыхание и сворачивание листьев на жаре, изменение ими формы возвращение в прежнее положение) после дождя, движение подсолнуха "за Солнцем"; чувствительность – следующая, более высокая форма биологического отражения, означающая способность живых организмов отражать окружающий мир в виде ощущений; психика – способность животных (особенно высших) систематизировать и в определенной мере даже осмысливать свои ощущения, моделировать на этой основе поведение в целях приспособления к окружающей среде, многовариантно реагировать на возникающие стандартные и нестандартные ситуации, находить из них правильный выход.

Важнейшими характеристиками биологических форм отражения являются, во-первых, их активность и, во-вторых, появление и усиление гомоморфизма (от гр. «гомос» - сходство, общность и «морфе» - форма, вид), т.е. такого соответствия отражаемого и отражения, при котором второе является моделью первого и воспроизводит уже не только его внешние формы, но в значительной мере и внутреннее содержание. Высшего своего уровня гомоморфизм отражения достигает в человеческом сознании.

Психика как форма отражения присуща и человеку. Под психикой человека понимается вся совокупность явлений и состояний его внутреннего, субъективного мира. Сознание является частью психики человека, охватывающей не только сознательные, но и бессознательные процессы. Оно характеризуется активным отношением к внешнему миру, к самому себе, к деятельности, направленной на достижение заранее поставленных целей.

Ни одно существо не живет «на поводу» у сигналов-раздражителей. Оно само активно ищет то, что ему нужно, выбирает, изучает внешний мир. Вместо того чтобы пассивно идти по пути случайных проб и столь же случайных удач и неудач, оно ведет активный поиск. Обратив внимание на это, выдающийся физиолог П.К.Анохин выдвинул и обосновал гипотезу об опережающем характере отражения у всех организмов. Предпринимая то или иное действие, например поиск пищи, живое существо, очевидно, заранее намечает для себя план этого действия, и, производя его, сообразуется с внешними сигналами.

Сознание могло возникнуть только как функция высокоорганизованной материи – человеческого мозга, который сформировался у наших далеких предков под влиянием складывающихся в силу определенных условий и необходимости выживания в них трудовой деятельности и языка. Мозг человека как управляющая система высочайшей степени сложности устроен так, чтобы не только получать, хранить и перерабатывать информацию, формировать на этой основе план действий, но и осуществлять активное, творческое управление ими. При этом сознание может отрываться от непосредственного отражения действительности. Такое отражение, если оно соответствует закономерностям реального мира, является субъективной предпосылкой преобразующей практической деятельности человека. Именно в творческой и регулирующей деятельности, направленной на преобразование мира и подчинение его потребностям человека, состоит основной жизненный смысл и историческая необходимость возникновения сознания и его дальнейшего развития.