Человечество всегда стремилось к приобретению новых знаний. Процесс познания тайн бытия – неотъем-лемая часть жизнедеятельности человечества, его великая гордость и, нередко, великая скорбь. Задумываться над тем, что такое познание человек стал уже в глубокой древности. Со временем сознательная постановка этой проблемы нашла свое воплощение в философии. Теория познания, или гносеология  оформилась в качестве одного из фундаментальных разделов философского знания.

Как известно еще из первой части курса, основной вопрос философии имеет две стороны. Первая  его сторона (онтологическая) состоит в том, что считать первичным и что вторичным – материю или сознание? Вторая сторона (гносеологическая) решает вопрос о том, является ли содержание нашего сознания верным отражением действительности или в нем имеет место такое содержание, которое не определяется внешним миром. Другими словами: познаваем ли мир, и если да, то насколько и каким образом?

Различные философские системы по-разному решают проблему познаваемости мира. В первом семестре, когда мы рассматривали историю становления и развития основных философских направлений, эта важнейшая философская проблема уже была предметом нашего пристального внимания. Напомним только, что объективный идеализм (например, Платон, Гегель и др.) положительно решает проблему познаваемости мира. Это вытекает из его основной философской посылки: первоначальное тождество, образующее основу мира, есть тождество мышления и бытия. Мышление при этом рассматривается не только как субъективная человеческая деятельность, но и независимая от человека объективная первооснова всего мира. Мир в основе своей разумен и развивается по законам, внутренне присущим разуму. Понятно, что разум может познать свою сущность. Материализм, начиная еще с Демокрита, также, как правило, признавал принципиальную познаваемость мира, отстаивая основной принцип гносеологического оптимизма: в мире всегда было, есть и будет огромное число непознанных явлений, но ни одно из них нельзя признать принципиально непознаваемым.

Существовали и существуют противоположные философские учения, считающие объективное познание мира принципиально невозможным. Они характеризуются как гносеологический пессимизм или агностицизм (греч. «а» - отрицание, «гносис» - знание»). Исторически агностицизм уходит корнями в скептицизм древних (Пиррон, IV—III вв. до н. э.), доводя его до логического завершения.

Теоретические основы агностицизма разработал английский философ XVIII века Д. Юм. Он рассуждал следующим образом: все, что я получаю из окружающего мира, – это чувственные ощущения и восприятия, а откуда они появились, я не знаю, и знать не могу. Возможно, что за ними и скрываются вещи, как уверяют материалисты, а, возможно, что и нет. Чтобы проверить, существует ли нечто за пределами наших ощущений, мы должны обратиться к опыту. Однако в данном случае опыт совершенно бессилен помочь делу. Чтобы решить такую задачу, необходимо сравнить наши восприятия, мысли с предметом, но мы не можем этого сделать, так как предметы никогда не даны нам сами по себе – они могут быть представлены лишь в форме наших же ощущений. Поэтому человек в своей деятельности может ориентироваться только на веру и привычки, а не на знания.

Другая разновидность агностицизма представлена в учении И. Канта. Он полагал, что объективно существуют вещи, обладающие собственными сущностями («вещи-в-себе»). Однако истинная их природа принципиально недоступна нашему познанию. О том, каковы вещи сами по себе, мы абсолютно не знаем, а знаем только их явления («вещи-для-нас»), то есть те представления, которые они производят, воздействуя на наши органы чувств и организуясь с помощью пространства и времени, которые рассматриваются как априорные (доопытные) форм чело-веческого созерцания.

В философии XX века агностицизм характерен для различных школ позитивизма и прагматизма. Гносеологические (познавательные) корни агностицизма состоят в том, что его представители абсолютизируют имеющие место в  процессе познания ограниченность, относительность и субъективизм человеческого знания. Для агностиков процесс познания есть движение только относительных истин, в котором абсолютной истине нет места.  

Современный материализм вопрос о познаваемости мира решает положительно. Он отстаивает мнение, что независимо от сознания существует материальный мир, который отражается нами в процессе познания. При этом неполное, неточное знание становится все более полным и точным. Принципиального различия между явлением и «вещью в себе» (Кант) нет. Различие есть лишь между тем, что познано, и тем, что пока еще не познано, причем она постоянно уменьшается, хотя и никогда не может окончательно исчезнуть в силу бесконечности самого мира и процесса его познания. В этом бесконечном процессе происходит взаимодействие субъекта и объекта познания.