Когда говорят о субъекте познания, то обычно понимают отдельного человека, способного постигать мир лишь благодаря своей природной способности чувствовать (ощущать) и мыслить. Отсюда следует, что для осуществления познания достаточно лишь пассивно созерцать окружающий мир, а затем мысленно обработать данные такого созерцания. При таком подходе проблема возникновения способности человека познавать мир по существу выносится за рамки теоретического познания.

Простого утверждения, что человек – субъект познания, явно недостаточно, необходимо еще выяснить, что делает его таковым. Человеку, безусловно, присущи свойства природного существа, но он при этом, в отличие от других животных, будучи существом общественным, создает вторую, социальную природу — культуру, цивилизацию. Посредством своей практической деятельности, прежде всего труда, он не просто присваивает предметы природы, а изменяет их соответственно своим потребностям, создавая необходимые условия своего существования и развития. Одновременно он  творит  и себя как человека, в том числе и свои познавательные способности.

Таким образом, практика, представляющая собой целенаправленную, общественно-историческую по своей сущности и преобразовательную по своему содержанию деятельность, делает человека действительным субъектом познания окружающей его действительности. При этом важно подчеркнуть, что, в конечном счете, таким субъектом выступает в силу общественно-исторической сущности человека не столько отдельный индивид, сколько общество. Сама практика при этом выступает в огромном разнообразии своих видов, которые, в конечном счете, можно свести к следующим формам: 1) материально-производственная деятельность; 2) социально-преобразовательная деятельность; 3) особая форма практической деятельности в науке – эксперимент.

Может возникнуть вопрос: разве познает сразу все человечество, а не отдельные люди – Пифагор, Аристотель, Ньютон, Эйнштейн? Понятно, общество не может существовать без отдельных людей, обладающих индивидуальными особенностями и способностью к познанию. Но отдельные люди могут стать субъектом познания лишь благодаря тому, что они вступают между собой в определенные общественные отношения, обладают орудиями и средствами производства, доступными им на данной ступени социальной организации. Уровень познания определяется не только природными индивидуальными особенностями людей, но, прежде всего, созданными в их совместной практической деятельности общественными условиями и возможностями. Как ни гениален был Ньютон, но теории относительности он создать не мог. Уровень развития общественной практики и познания для этого был еще совершенно недостаточен.

Объективно бытие идей существует как мир материальной и духовной культуры. Субъективно, по отношению к отдельному индивиду, идеи выступают как нечто надындивидуальное. Субъектом  чувственного познания и мышления, несомненно, является индивид, но условия, направления и формы познания определяются общественным развитием данной эпохи. Таким образом, субъектом познания является общественно-исторический человек.

Объект познания также является общественным по своему характеру. Современный материализм настаивает на признании существования предметов внешнего мира независимо от сознания человека. Но он рассматривает предметы внешнего мира не только в качестве объектов созерцания или абстрактно-теоретической деятельности, но и деятельности предметно-практической.

Объект познания это не любой предмет природы, а лишь такой, который включен в сферу деятельности (прежде всего – практической) человека. Сам по себе, как объективная реальность, он существует независимо от сознания человека, но становится объектом познания тогда, когда вступает во взаимодействие с его субъектом. Таким образом, объект – это лишь часть объективной реальности. И атом, и электрон существовали всегда, но объектом познания они стали только на определенной ступени развития общества.

Понятия «объективная реальность» и «объект» различны по содержанию. Первое характеризует все существующее независимо от нашего сознания и в качестве своей противоположности полагает сознание. Понятие «объект» включает в себя только то из объективной реальности, что на данном этапе исторического развития общества стало предметом теоретической и практической деятельности человека. Его противоположностью является не сознание, а субъект, который явления и вещи объективной реальности превращает в объект своей деятельности. Материализм исходит из признания неразрывного единства объекта и субъекта. Указывая на реальное существование объекта познания, он настаивает и на активной роли субъекта, общественного человека.

Наряду с отмеченными выше ролями субъекто- и объектообразующего факторов, практика выполняет в процессе познания еще целый ряд важнейших функций, пронизывая все ступени, стороны  и формы познавательной деятельности. Что же это за функции?

Прежде всего, практика выступает основой познания, потому что только изменяя объект познания, целенаправленно ставя его в различные отношения с другими предметами, субъект обретает возможность выйти за рамки внешне наблюдаемых его признаков, открывать свойства, которые вне такого активного взаимодействия невозможно даже обнаружить, что позволяет сделать первые шаги от явления к сущности. К тому же практика обеспечивает познание необходимыми средствами (приборами, оборудованием и т.п.), без которых оно не может быть успешным.

Практика является также движущей силой  познания, потому что весь познавательный процесс обусловливается, в конечном счете, ее целями и потребностями. Так,  математические знания возникли из необходимости измерять земельные участки, вычислять площади и объемы и т.п., астрономические – из необходимости ориентироваться по звездам во время длительных морских путешествий и т.д.

Практику можно считать и конечной целью познания прежде всего потому, что все добываемые человеком знания предназначены в конце концов для их использования в практике с целью сделать ее более совершенной и продуктивной, как в плане создания лучших условий существования, так и в плане расширения и углубления ее познавательной роли.

О выполнении практикой еще одной функции – критерия истины – речь пойдет ниже при рассмотрении четвертого вопроса темы.