Социальное познание имеет много общего с познанием природы. Это относится и к уровням познания (эмпирическому и теоретическому), и к познавательным формам (собиранию фактов, выработке гипотез и теорий), а также в значительной мере и к методам познания (наблюдение, сравнение, логический анализ и синтез и др.). В то же время социальное познание имеет целый ряд особенностей, вытекающих из самой природы общества и создающих серьезные трудности в изучении и понимании общественных явлений.

Во-первых, если в природе отсутствуют осознаваемые цели и действуют стихийные силы, то в обществе действуют люди, обладающие сознанием, преследующие определенные, порой противоречащие друг другу цели и интересы;

Во-вторых, проблематика общественных наук относится к сфере идеологических отношений, поэтому их теоретические выводы более непосредственно, чем положения естественных наук, связаны с государственными, национальными, классовыми и др. интересами и борьбой между ними;

В-третьих, в то время, как в естествознании субъект познания находится вне объекта и может наблюдать его «со стороны», в социальном познании объект и субъект во-многом совпадают;

В-четвертых, общественные законы (в отличие от законов природы) осуществляются не как абсолютная неизбежность, а лишь как господствующая тенденция с немалым числом ответвлений от нее.

Общество в его различных аспектах является объектом изучения многих гуманитарных и социальных дисциплин: истории, общей и конкретной социологии экономической теории, демографии, политологии, этики, эстетики и других, изучающих его с различных сторон.

Социальная философия – раздел философского знания, изучающий общество как целостную саморазвивающуюся систему, ее структуру, место и роль в мире. Такое изучение ведется, прежде всего, под углом зрения мировоззренческих проблем, таких, в частности, как проблемы возникновения и развития общества, смысла и целей его существования, определения его движущих сил, судеб и перспектив, а также методологии исследования общества как системы и его подсистем, в том числе человека как социального существа.

Социальная философия в органическом единстве с другими компонентами философского знания выступает, таким образом, в качестве мировоззренческого и методологического основания всех общественных, а еще шире – всех гуманитарных наук.

Философское учение об обществе развивалось исторически и прошло длительный путь развития. Уже в Древнем мире были сформулированы многое важнейшие его положения. Демокрит определял историю человечества как естественный процесс. Общественная жизнь, по его мнению, отличается, равенством людей перед законом, верой в силу их разума. Платон разработал учение об «идеальном государстве», пытался обосновать связь между социальной структурой общества и строением человеческой души. Аристотель, определяя общество как совокупность человеческих индивидов, объединяющихся для удовлетворения социальных инстинктов, стремился выработать более реалистические, чем у Платона, принципы его справедливого устройства. Основой общественной справедливости он считал власть «среднего класса».

Для периода Средневековья характерны поиски целостного обоснования мира на основе  религиозных представлений. С этих позиций социальный мир определялся как бытие особого рода, как программа человеческой жизнедеятельности, смысловое содержание которой задает Бог. Так, Августин, например, писал, что вся история предопределена Богом, а все пороки общественной жизни являются результатом грехопадения людей. Фома Аквинский, развивая эту мысль, утверждал, что общество изначально основано на неравенстве людей, которое, являясь результатом грехопадения, «угодно воле Бога».

Мыслители Нового времени и Просвещения (Т.Гоббс, Ж.-Ж.Руссо и другие), отвергая религиозные взгляды, считали, что общество возникло на основе «общественного договора» между людьми и развивается естественным путем.

В XIX в. объективный идеалист и диалектик Гегель вводит понятие гражданского общества, рассматривая его как «зависимость всех от всех» на основе достижения социальных интересов. Он попытался отразить его в виде необходимого процесса развития абсолютной идеи как «постепенное восхождение к свободе». Фейербах определял гражданское общество как совокупность индивидов, объединенных природной субстанцией. Проблемам общественной жизни большое внимание уделялось в русской социально-философской мысли (Герцен, Чернышевский, Соловьев).

В целом же социально-философская мысль XVII – XIX в.в., как и предыдущих эпох, выдвинув отдельные рациональные положения, оставалась в целом в рамках идеалистических и утопических представлении об обществе, в основе которых лежало признание первичности сознания (в каких бы формах оно не выступало – Бога, индивидуального или коллективного человеческого разума и др.) по отношению к общественному бытию людей, т.е. к реальному процессу их жизни.

Новым этапом в разработке социальной философии явилось материалистическое понимание общества и его истории, выработанное основоположниками марксизма. Согласно ему общество - не простая сумма индивидов, а система «тех связей и отношений, в которых эти индивиды находятся друг к другу», прежде всего экономических, составляющих объективную, т.е. материальную основу жизни и деятельности людей, их общественное бытие. Таким образом, не сознание людей определяет их общественное бытие, а наоборот, общественное бытие людей определяет их общественное сознание.  Рассматривая развитие общества как естественноисторический процесс, в котором действуют и проявляют себя специфические социальные законы, Маркс и Энгельс разработали учение об общественно-экономических формациях, определяющей роли материального производства в жизни общества, решающей роли народных масс в общественном развитии и другие важные положения.