Понятие природы употребляется в социальной философии в двух основных смыслах. В широком смысле – это весь материальный мир в многообразии его форм, включая и общество. В узком смысле – это совокупность материальных систем, которая относительно противостоит обществу, как относительно обособившейся  и развивающейся по собственным законам части материального мира. Именно в таком смысле мы, прежде всего, и будем его употреблять.

Общество – это целостная самоорганизующаяся система взаимодействий людей в процессе осуществления их специфической жизнедеятельности. Наиболее устойчивыми и значимыми формами выступают общественные отношения, в которых индивидуальное сведено к социальному.

Жизнедеятельность и развитие общества происходят в органическом единстве с природой, частью которой оно является. Во-первых, человек и общество связаны с природой своим происхождением, поскольку «вышли» из природы в результате ее длительной эволюции. Во-вторых, относительно выделившись из природы, они продолжают зависеть от нее, поскольку само их существование обеспечивается обменом веществ и энергией с природной средой. В-третьих, природа дает обществу необходимые для осуществления производственной деятельности силы и материалы. В-четвертых, как среда обитания и материальная основа для производственной деятельности природа влияет на темпы развития производительных сил общества, а в отдельных случаях и на направление этого развития. В-пятых, вся история общества представляет собой , в конечном счете, историю «покорения» природы человеком.  Наконец, в-шестых, взаимодействие общества и природы имеет для человека не только производственное, но также нравственное, эстетическое и научное значение.

Человек и общество прежде всего взаимодействуют с той частью природы, которая вовлечена непосредственно в процесс человеческой жизнедеятельности. Эта часть природы получила отражение в понятии «географическая среда». При этом  общество (человек), осуществляя свою историческую жизнедеятельность, постоянно раздвигает границы своего взаимодействия с окружающей его природной средой, в результате чего и само понятие географической среды не остается неизменным, постоянно расширяясь.

Географическая среда влияет на общество не только прямо и непосредственно, но, прежде всего, опосредствованно, через общественное производство, связывающее между собой природу и общество. При этом влияние географической среды  на общество и его развитие порой бывают столь велики, что ряд ученых в XVIII-XIX вв. (Ш. Монтескье, Г. Бокль, Л.И. Мечников и др.) разрабатывали теории, составившие направление в социологии, называемое «географическим детерминизмом». Согласно им именно географические условия − климат, особенности почвы, наличие других природных ресурсов − оказывают определяющее влияние на психические особенности людей и даже на весь уклад общественной жизни.

Однако, при всей огромной значимости географической среды для жизни людей, роль ее в развитии общества, во-первых, не является определяющей и, во-вторых, исторически меняется. Анализируя эту роль, К. Маркс выделял в естественной среде обитания человека две группы явлений: 1) естественные источники средств существования (дикие растения, плоды, животные и т. д.); 2) естественные богатства средств труда (водные пути, энергетические ресурсы, природные ископаемые и т.п.). На ранних этапах развития человечества, когда производительные силы находились на низком уровне развития, люди в большей степени зависели от естественных источников средств существования. По мере же развития и совершенствования орудий труда, знаний и навыков зависимость людей от этих естественных источников жизни ослабевает (хотя никогда не прекращается), одновременно возрастает роль естественных богатств средств труда.

Взаимодействуя с географической средой, общество в большей или меньшей степени изменяет, преобразует ее, приспосабливая к своим потребностям, создавая тем самым так называемую вторую, «очеловеченную» природу, охватывающую не только неодушевленные предметы, созданные человеком, но также растения и животные, выведенные человеком благодаря искусственному отбору или созданные им путем генной инженерии. В связи с этим вместо понятия географической среды все чаще употребляется теперь более широкое понятие «окружающая среда», в содержание которого входит не только естественная, но и искусственно созданная людьми среда их обитания.

Вся жизнь и развитие человека протекают в определенной среде обитания, то есть во взаимодействующей с ним части природы. Характер и темпы воздействия человека на природу обусловливаются уровнем развития производительных сил, состоянием науки и техники.  На современном этапе развития науки и техники деятельность человека приобретает характер геологической и даже космической силы. При этом крайне важными становятся не только ближайшие последствия, но и дальние, трудно предвидимые, а зачастую и вообще непредвидимые результаты воздействия на окружающую среду.

В настоящее время можно констатировать, что вмешательство человека в природу зачастую приводит к нарушению естественного равновесия и к тем необратимым изменениям в природной среде, которые отрицательно сказываются и на обществе, и на каждом человеке. Перед человечеством во весь рост встала и стала глобальной экологическая проблема. Суть ее в том, что нарушение естественного равновесия, отравление водных и воздушных ресурсов отходами производства и т. д. приняло угрожающие масштабы и становится опасным для здоровья и жизни человека.

Помимо постоянного взаимодействия с природной средой, необходимейшим условием нормального функцио-нирования и развития общества является народонаселение, т.к. плотность населения, его структура, в том числе возрастная, темпы его роста и др. факторы, которые несомненно оказывают большое влияние на  на развитие производительных сил и ход исторического процесса в целом. Некоторые ученые даже считали эти факторы опре-деляющими общественную жизнь, отводя им прогрессивную или регрессивную роли развитии общества. Так, например, английский священник и экономист Мальтус открывший закон опережающего роста численности и плотности населения по отношению к росту необходимых для жизни людей материальных благ, полагал, что постоянно растущее перенаселение Земли грозит человечеству нищетой и бедностью. Выход он и его последо-ватели видят в оправдании различных способов сокращения населения, особенно в особо густонаселенных регионах, в том числе таких, как эпидемии, природные катастрофы (наводнения, землетрясения) и даже локальные войны.