История  человеческого общества, согласно диалектико-материалистическому пониманию истории, представляет собой закономерный процесс движения по определенным, качественным ступеням, которые основоположники этой концепции Маркс и Энгельс называли общественно-экономи-ческими формациями. Понятие «общественно-экономическая формация» характеризует общество как целостный организм, находящийся на определенной ступени развития, обусловленной исторически сложившимся способом производства материальных благ.

Каждая общественно-экономическая формация представляет собой исторически саморазвивающуюся иерархически организованную социальную систему, структура которой постоянно  находится в состоянии неустойчивого равновесия. В фундаменте этой системы лежит экономическая сфера жизни общества, основу которой составляет способ производства материальных благ. Маркс называл эту сферу «реальным базисом общества», над которым возвышается определяемая им, но лишь в конечном счете, идеологическая «надстройка», включающая в себя такие сферы общественной жизни, как социальная, политико-правовая, и духовная. Надстройка обладает относительной самостоятельностью по отношению к базису и может активно влиять на него.

Как уже отмечалось, базис играет первичную по отношению к надстройке роль в функционировании и развитии общества, поскольку он порождает и определяет ее. Именно изменения в базисе с необходимостью приводят к изменениям в надстроечных сферах общественной жизнедеятельности и, в конечном счете, к смене одной общественно-экономической формации на другую, более прогрессивную. Однако надстройка никогда не остается пассивной по отношению к своему базису, а активно воздействует на него, способствуя или же препятствуя укреплению и развитию базиса. Порой такое воздействия столь велико, что без определенных изменений в надстройке (например, в изменении типа государства и правовых норм) развитие экономического базиса становится почти невозможным и в нем наступает период стагнации (застоя). Следует, тем не менее, иметь в виду, что даже в этих случаях необходимость надстроечных изменений определяется появлением кризисных состояний в базисе. Активная роль надстройки объясняется, прежде всего, тем, что она вместе со своими элементами функционирует и развивается не только по общесоциологическим, но и по собственным, специфическим для каждой из ее сфер законам.

Анализируя историческое развитие общества, Маркс выделил четыре уже существовавших к тому времени основных типов общественно-экономических формаций (первобытная, рабовладельческая, феодальная, капиталистическая) и теоретически обосновал появление новой, приходящей на смену капитализму, коммунистической формации. Смена общественно-экономических формаций, по Марксу, происходит объективно и закономерно на основе вызревания, обострения и разрешения их внутренних противоречий, определяющим из которых выступает основное противоречие способа производства материальных благ. Это дало ему основание для характеристики развития общества как естественно-исторического процесса.

Учение об общественно-экономических формациях имеет важное методологическое значение, выявляя генеральную линию мировой истории, подводит к научно-обоснованной ее периодизации  и создает, тем самым, возможность конкретно-исторического анализа общества и перспектив его развития.