Одним из центральных в социальной философии является вопрос об общественном прогрессе.  Он тесно связан с такими основными вопросами истории, жизни общества, как причины и движущие силы общественного развития, перспективы человечества, судьбы различных социально-экономических систем, государств, классов, партий. Приступая к рассмотрению этого вопроса, необходимо уяснить прежде всего понятие «прогресс», отличив его от понятий «движение» и «развитие».

Как известно, понятие «движение» означает в философии всякое изменение, включая обратимые и хаотические,    т.е. не имеющие определенной направленности. Развитие - это процесс необратимых изменений, идущий по спирали. Направлением таких изменений выступает восходящая или нисходящая линия. Прогресс – это  поступательное движение по восходящей линии спирали, от простого к сложному.  Само слово «прогресс» латинского происхождения, оно означает движение вперед, успех. Противоположным по содержанию форме является понятие регресса, означающее движение по нисходящей линии от высшего к низшему, упадок, деградацию.

Если сопоставить два понятия «развитие» и «прогресс», то первое окажется гораздо более широким. Как писал Гегель, - развитие есть борьба противоположностей. Этими противоположностями являются в данном случае прогресс и регресс. Общественное бытие – это материальная сторона общества: производство, распределение и те отношения, в которые вступают люди в процессе производства помимо их воли и желания.

 Идея исторического прогресса появилась во второй половине XVIII в. в связи с объективными процессами становления и развития капитализма. Творцами его первоначальных концепций были А.Р.Ж. Тюрго и Ж.А. Кондорсэ, предложившие его рационалистическую теорию. Впоследствии глубокую трактовку прогресса дал Г. Гегель. Он пытался показать историю как единый закономерный процесс развития от низшего к высшему, в котором каждая историческая эпоха выступает как обязательная ступень в восходящем движении человечества. Его концепция была идеалистической, трактовавшей всемирную историю как прогресс в сознании свободы, движение от одной духовной формации к другой.

К. Маркс и его последователи, исходя из материалистического понимания истории, связали общественный прогресс с развитием материального производства, с движением общества от одной  общественно-экономической формации к другой. В соответствии с этой позицией общественный прогресс определяется как такое изменение и развитие социально-экономических структур общества, при котором создаются условия для успешного развития производительных сил и на их основе для все более полного развития человека, для повышения благосостояния народа.

Исходя из такого понимания прогресса, решается вопрос и об его критериях. Это прежде всего уровень развития производительных сил, производительность общественного труда. А поскольку основной предпосылкой, условием проявления этого критерия выступают производственные отношения, то они также становятся важным показателем прогресса. И то, и другое, в свою очередь, получает итоговое выражение в степени, мере развития человека как личности.

Однако при оценке прогрессивности или регрессивности того или иного общественного строя далеко не достаточно трактовать его с узкой, технократической точки зрения. Здесь нужно учитывать целый ряд обстоятельств. Во-первых, уровень развития производительных сил может быть сколь угодно высоким, но при этом возможна ситуация, когда продукта едва - едва хватает на покрытие расходов по его производству. То есть избыток продуктов над издержками их производства – это действительная основа всякого производства – может быть нищенским, скудным при самой высокой материально - технической базе. Во-вторых, избыток может быть и достаточно большим. Но из него нужно уметь образовать и накопить общественный, производственный и резервный фонд, а не растранжирить его, не "пропить - прогулять", не разбазарить без всякой общественной пользы, не превратить в чудовищное оружие самоуничтожения.

Отсюда следует, что при оценке степени прогрессивности того или иного общественного строя далеко не достаточно ссылаться только на развитие производительных сил. Необходимо учитывать социальные последствия их развития: во имя чего они развиваются, как это отражается на жизни человека – важнейшего элемента производительных сил. Вот почему «развитие производительных сил человечества» должно означать прежде всего «развитие богатства человеческой природы как самоцель» (К. Маркс). Прогрессивна та общественно-экономическая формация, которая больше отвечает целям гуманизма, способствует возвышению подлинно человеческого в человеке. Истинный критерий достижений, успеха любого общества - не столько производство товаров, сколько нравственный облик и образ жизни людей, их духовный мир. Прогрессивна та общественно - экономическая формация, которая  способствует  возвышению человека.

Наряду с концепциями, признающими общественный прогресс есть немало противоположных, связанных с его отрицанием. Среди «нигилистов» – Ф. Ницше, О. Шпенглер, К. Поппер, Ф.Фукуяма и др. Они исходят из того, что количество зла в мире не уменьшается, жизнь людей в итоге не улучшается, в обществе происходят только «изменения», существуют лишь вечные круговороты и т. д. Утверждение и развитие идеи прогресса идет поэтому в постоянной борьбе с «нигилистическими» и другими взглядами, связано с отстаиванием такого диалектического понимания истории, которое предполагает ее противоречивость, отсутствие прямой, исключающей зигзаги и регрессивные, попятные движения, линии восхождения к лучшему и совершенному, учет новых социально-экономических реалий.