Термин «культура» (лат. cultura – возделывание, обработка, воспитание, развитие) возник в Древнем Риме. Первоначально он означал возделывание почвы, ее культивирование, в нем отражался факт воздействия человека на природу. Вместе с тем само явление, позднее обозначенное термином «культура», было замечено и выделено общественным сознанием задолго до того, как появился этот термин. Древнегреческое «techne» (ремесло, мастерство, искусство) также обозначало человеческую деятельность, изменяющую природный мир.

Античная философия связывала культуру с воспитанием и обучением человека, рассматривая ее как средство, с помощью которого можно довести телесное состояние человека до космического совершенства.

Средневековая философия утверждает, что культурное развитие возможно лишь в результате приобщения к Богу, даже само понятие культуры выводя из понятия «культ». Для философии Возрождения культура – средство формирования соответствующей гуманистическому идеалу человека универсальной личности, свободной, критичной, образованной, активно участвующей в общественной жизни. Философия XVII-XVIII вв. понятие культуры отождествляет с понятием разумности. К разуму обращались к нему как к неподкупному «высшему судье» в познании, искусстве и всех других человеческих делах. Культура здесь неотделима от свободы человека, достоинств и величия его души. В то же время в философии Просвещения возникает и критическое отношение к культуре. Так, Ж.Ж. Руссо, например, считал, что природа человека, содержащая огромные потенциальные возможности, извращается культурой, которая включает в себя ложные социальные условности, идеалы и т.д. Классическая немецкая философия отождествляет культуру с духовными ценностями, противопоставляя их ценностям материальным, бездуховным. Подлинно культурное существование человека связывается со сферой или морального сознания (И. Кант), или философского сознания (Г.В. Гегель).

Марксистская философия не ограничивает культуру духовной областью. Она рассматривается как специфическая характеристика определенного уровня развития общества, один из показателей общественного прогресса. «Каждый шаг вперед на пути культуры был шагом к свободе» ( Ф.. Энгельс). Культура включает в себя как вещественно-предметные и духовные результаты деятельности, так и реализуемые в деятельности людей их субъективные возможности, являясь показателем развития творческих сил и способностей личности.

Общая картина существующих в настоящее время определений культуры также довольно пестрая. Культура определяется и как совокупность материальных и духовных ценностей, и как способ человеческой деятельности, и как деятельность общества, преобразующая природу, и как воплощенные ценности, и как система регулятивов человеческой деятельности и т.п.

Во всех определениях культуры нередко высказывается мысль, что культура представляет собой специфическую человеческую форму бытия, включающую определенный уровень организации материальной и духовной деятельности человека, а также результаты этой деятельности, используемые человеком и оцененные им через призму своих идеалов, целей, установок, знаний и умений. Человек является не только творцом культуры, но и ее творением. В культуре выражена жизнедеятельность как отдельной личности, так и групп людей, и общества в целом.

 Культура – результат созидательной деятельности человека как общественного существа. Однако человеком создаются не только внешние предметы, идеи и другие социальные формы, отчуждаемые им от себя. Созидая их, человек развивает и реализует свои способности, знания, умения, уровень интеллектуального, эстетического и нравственного развития.

Культура – сущностное, родовое свойство человека. Природа дала ему телесную организацию, которая является биофизическим базисом для культурного освоения мира и обеспечивает саму возможность человеческой деятельности. Культура же определяет качественное отличие ее от биологических форм жизни.