Духовная сфера общества – это подсистема общественной жизнедеятельности, в которой осуществляется производство, воспроизводство и распространение идей. Ее важнейшими составляющим являются: духовные потребности, духовная деятельность и духовные отношения. Духовная жизнь общества – это все многообразие индивидуального и, конечно же, общественного сознания.

Что же такое общественное сознание, какова его связь с индивидуальным сознанием, с общественным бытием? Марксистская социальная философия утверждает, что общественное сознание есть отражение общественного бытия в идеях, взглядах, теориях, принципах, поэтому в рамках решения основного вопроса философии оно вторично по отношению к общественному бытию, хотя и обладает относительной самостоятельностью.

При рассмотрении общественного сознания следует избегать две методологические ошибки.

Во-первых, неправомерно отрывать общественное сознание от индивидуального, необходимо понимать их диалектическое единство, взаимосвязь и взаимодействие. Говорить об общественном сознании - значит говорить о процессе и результатах осознания бытия обществом в целом или его отдельными группами, слоями, классами. Общественное сознание - в качестве особой, внутри себя организованной деятельности, ее определенных структурных форм и схем, -  в определенной мере противостоит индивидуальному сознанию и в этом смысле вполне суверенно, обладает относительной самостоятельностью и независимостью от индивидуального сознания. Но общественное сознание не есть нечто анонимно безличное, царство «чистого разума». Известная формула о том, что сознание не только отражает мир, но и творит его, опирается на признание активной, предметно-деятельной сущности человека. Таким образом, творит, изменяет, преобразует природу не сознание само по себе, а человек, обладающий сознанием. Как ни всемогуща сила «коллективного разума», общественное сознание каждой конкретной эпохи, каждого народа вполне личностно, индивидуально. Кристализованные в нем идеи, представления, взгляды и теории не лишены авторства первооткрывателя. Гелиоцентрическая система мира Коперника, механика Ньютона, эволюционная теория Дарвина и т. д. оказали огромное влияние на формирование научной картины мира и общественное сознание своих эпох.

Во-вторых, нельзя преувеличивать его относительную самостоятельность, что приводит к отрыву его от общественного бытия, к превращению в некую идеализированную бессодержательную форму. Говорить об общественном сознании - значит всегда говорить о  природном и социальном бытии, его осознании различными социальными группами людей. Общественное сознание, обладая объективной природой и имманентными законами развития, обладает по отношению к общественному бытию относительной самостоятельностью, которая возникает в связи с разделением труда на умственный и физический, с выявления духовного производства. В чем же состоит эта относительная самостоятельность?

Во-первых, в преемственности развития. Причем, преемственность имеет место как в заимствовании и развитии прогрессивных идей и теорий, так и в воспроизводстве отсталых идей, взглядов и представлений.

Во-вторых, в возможности отставания общественного сознания от общественного бытия (привычки, обычаи, традиции, стереотипы и заблуждения).

В-третьих, в проявляющейся способности опережать в отдельные моменты общественное бытие (футуристические идеи и концепции, догадки и утопии, научное предвидение будущего).

В-четвертых, во взаимодействии и взаимовлиянии его форм: политической идеологии, правовых взглядов, нравственных норм, искусства и т. д.

Наконец, в-пятых, в том, что, будучи внедренными в сознание масс, общественные идеи сами становятся материальной силой и активно влияют на изменение бытия.

Общественное сознание принято структурно делить на уровни и на формы. Начнем с выделения его уровней и сфер внутри них. Традиционно выделяют два таких уровня: эмпирический и теоретический.

Эмпирический уровень общественного сознания - это отражение действительности в непосредственном опыте масс, целостное восприятие, переживание и понимание мира со стороны его явлений и, прежде всего, в эмоционально-рассудочных формах. Теоретический уровень общественного сознания представляет собой отражение существенных связей и закономерностей действительности и находит свое выражение в науке, а также на уровне идеологии в других формах общественного сознания.  В реальной жизни теоретический и эмпирический уровни сознания тесно переплетаются, но в философском плане их следует различать.

Эмпирический уровень – более низкий по сравнению с теоретическим, но этим вовсе не принижается его значение и необходимость для повседневной жизни. На этом уровне, в зависимости от того, какая сторона общественного бытия в нем отражается, можно условно выделить обыденно-практическое знание, отражающее природные явления, и общественную психологию, в которой отражается общественная жизнь людей.

Обыденное знание возникает стихийно. Выражением его выступают знания, рождающиеся непосредственно в жизненном опыте, с позиций которого и рассматриваются явления природы. Поэтому далеко не всегда его выводы объективно истинны, так как они ограничены лишь эмпирическими обобщениями.

Общественная психология также формируется в процессе повседневной практической деятельности людей, включая в себя эмоциональное и рассудочное отношение к социальной действительности, ее оценку, чувства, настроения людей и социальных групп. Вот почему очень важно при выработке определенной политической линии, проведении общественных реформ изучать общественное мнение, уметь прогнозировать их реакцию на те или иные действия политиков.

На теоретическом уровне в соответствии с вышеуказанным критерием также можно выделить науки, прежде всего естественные, и  идеологию, представляющую собой систему политических, правовых, нравственных, религиозных, эстетических и философских идей, в которых на концептуальном уровне осознаются и оцениваются отношения людей к социальной действительности. В классовом обществе идеология носит классовый характер, выражая интересы и формулируя цели определенных классов, разрабатывается их представителями – теоретиками-идеологами. Обладая относительной самостоятельностью, идеология оказывает активное влияние на общество, ускоряя или тормозя его развитие.

Теперь разберемся с формами общественного сознания, которые являются различными способами духовного освоения действительности, т. е. их тождество в объекте отражения и начнем с указания на критерии их разграничения. Таких критериев несколько и применять их следует в комплексе, поскольку по различным аспектам дополняют друг друга. 

Во-первых, формы общественного сознания различаются по предмету отражения. Так, например, политическое сознание отражает отношения между классами, социальными группами, выражающими их позицию партиями по поводу удержания или обретения власти, в то время как, например, мораль отражает прежде всего отношения между людьми со стороны уяснения таких понятий, как добро и зло, ответственность, справедливость и др.

Во-вторых, все формы общественного сознания   различаются по специфическим формам отражения действительности. Так, наука отражает мир в абстрактно-логической форме (в виде понятий, законов, гипотез, теорий и т. д.): искусство - в художественно-образной форме: религия - в превратно-фантастической: мораль - в в форме нравственных чувств, норм, ценностей и идеалов.

В-третьих, формы общественного сознания различаются по конкретно-историческим условиям своего   происхождения и развития. Так, например, самыми  древними формами со знания являются искусство, религия, мораль как система запретов - табу, которые зародились еще при первобытнообщинном строе. Право, политика, наука, философия возникли в рабовладельческом обществе, в условиях разделения труда на умственный и физический и разложения общества на классы.

В-четвертых, формы общественного сознания различаются по выполняемым ими социальным функциям. Например, наука выполняет такие функции, как познавательную, прогностическую и др.; искусство - эстетическую, гедоническую, воспитательную; мораль - регулятивную и воспитательную; религия - иллюзорно-компенсаторскую, психотерапевтическую, мировоззренческую; философия - мировоззренческую, гносеологическую, методологическую и др.

Все формы общественного сознания взаимодействуют друг с другом, взаимно проникают друг в друга, оказывают огромное влияние на духовный облик конкретно-исторических личностей и общества в целом.