Проблемы человека и личности в социальной философии всегда были одними из центральных. Решение их предполагает поиск ответов на вопросы о том, что представляет собой человек и что такое личность, в чем единство и различие этих понятий, какое место занимает и какую роль играет личность в общественной жизнедеятельности, в том числе и в истории.

Рассмотрение проблемы логично начать с уяснения самого понятия «личность», для чего следует соотнести его с такими на первый взгляд близкими к нему понятиями «человек», «индивид» и «индивидуальность».

Говоря о личности, мы сразу представляем себе конкретного человека, обладающего определенными способностями, уровнем воли, характером, имеющего определенные убеждения,  интересы, ценностные ориентации и другие качества. Мы никогда не употребляем понятия «личность» применительно к представителям животного мира. Таким образом, выработанные в науке понятия «человек» и «личность» по многим своим параметрам совпадают. На первый взгляд, с ними совпадает еще одно, довольно часто употребляемое в философской и социологической литературе  понятие «человеческий индивид». Возникает вопрос, действительно ли эти понятая идентичны друг другу? При более внимательном рассмотрении оказывается, что все они, хотя и имеют один предмет отражения – единичного представителя рода человеческого, отражает его по-разному, в разных аспектах.

Начнем о понятия «индивид». Из приведенных выше понятий оно является, пожалуй, наиболее  широким и несет в себе главным образом количественную характеристику члена человеческого рода – его единичность, представленность в единственном числе. Индивид – это не более, чем один из многих.  Это и новорожденный, и подросток, и пожилой человек, и даже умалишенный. Употребляя это понятие, мы как бы отвлекаемся от многих характеристик человека, в том числе сущностных.

В понятии же "человек" отражается весь комплекс наших естественно-природных и социальных характеристик. Причем на первый план выдвигаются именно те из них, которые выделяют нас из окружающего природного мира. Такими характеристиками являются: общественный и преобразовательный характер деятельности, ее целесообразность систематическое производство и использование орудий труда и ряд других характеристик. 

Как мы видим, большинство таких характеристик являются характеристиками человеческой деятельности. Иначе говоря, человек по своей сущности  деятельное существо. Таким образом, понятие «человек», характеризуя представителя человеческого рода, выделяет в нем прежде всего родовые, общие с другими людьми черты. Эти черты возникают и проявляются у человека лишь в процессе совместной трудовой деятельности, в его отношениях с другими людьми, которые и получили в философии название общественных.

Включение человека в систему общественных связей, его место и роль в этой системе, способность к выполнению тех или иных социальных функций, возложенных на него обществом, отражаются в понятии «личность». Личность - это конкретный человек. Следует, однако, обратить особое внимание на положение Маркса о том, что сущность личности «составляет не ее борода, не ее кровь, не ее абстрактная физическая природа, а ее социальное качество». При этом следует также учитывать, что проявление сущностнообразующих признаков личности, о которых речь шла выше, в определенной мере опосредствовано рядом индивидуальных признаков именно данного человека, в первую очередь его надындивидуальным опытом, полученным им в процессе его жизни в обществе. Опыт этот представляет собой систему знаний, умений, навыков и убеждений конкретного человека.

Понятие «личность» содержит также и ряд психофизиологических характеристик данного конкретного человеческого индивида, выражающих его индивидуальность: темперамент,  задатки и т.д. Все это придает каждой личности неповторимую самобытную форму. Именно в этом смысле мы говорим о личности М.В.Шолохова, личности С.П.Королева и любой другой личности. Таким образом, личность представляя собой диалектическое единство общего и особенного в человеке, включает в себя такие его характеристики, которые связывают данного конкретного человеческого индивида с общественной средой, показывают зависимость его от этой среды, включение в нее в качестве носителя определенных социальных функций и в то же время характеристики, выражающие индивидуальность этого человека, его «выделенность» из общественной среды, его отличие от окружающих людей. При этом следует обратить особое внимание на то, что индивидуальные черты личности имеют для ее характеристики определенное значение, однако это значение ограничивается лишь тем, насколько они способствуют или препятствуют проявлению социальных качеств личности, выполнению ею общественных функций. Определяющим в личности, ее сущностью является в первую очередь то, в каких отношениях она находится с окружающей ее общественной средой, какие функции в жизни общества она выполняет и как, а, следовательно, какую роль (положительную или отрицательную) она играет в общественном развитии. Личность есть конкретный человек, рассмотренный в аспекте его многообразных исторически складывающихся отношений к природе обществу и самому себе.