Материалистическое понимание истории, или исторический материализм трактуется в марксистской литературе как распространение философского материализма на понимание общественной жизни. В качестве определяющих категорий Карл Маркс выделяет категории "общественно-экономическая формация", "общественные отношения", "историческая закономерность". С помощью этих категорий он пытается проследить логику всемирной истории как последовательную смену определенных ступеней исторического развития.

Согласно материалистическому пониманию истории определяющую основу общественного бытия составляет материальное производство, или производство материальных благ, кот. каждое новое человеческое поколение получает как наследие от предшествующих поколений и которое оно развивает, с тем, чтобы передать следующему поколению. В общественном производстве своей жизни люди вступают в необходимые, независящие от их воли отношения – производственные отношения, которые соответствуют определенной ступени развития их материальных производительных сил. Совокупность этих производственных отношений составляет экономическую структуру общества, на которой возвышается юридическая и политическая надстройка и которой соответствуют определенные формы общественного сознания. Способ производства материальной жизни обусловливает социальный, политический и духовный процессы жизни вообще. На определенной ступени своего развития материальные производительные силы общества приходят в противоречия с существующими производственными отношениями. Из форм развития производительных сил эти отношения превращаются в их оковы. Тогда наступает эпоха социальной революции. С изменением экономической основы происходит переворот во всей громадной надстройке. Нельзя судить о подобной эпохе переворота по ее сознанию (точно также как нельзя судить об отдельном человеке на основании того, что сам он о себе думает). Сознание надо объяснить из противоречий материальной жизни, из существующего конфликта м/у общественными производительными силами и производственными отношениями. Ни одна общественная формация не погибает раньше, чем разовьются все производительные силы и новые более высокие производственные отношения никогда не появляются раньше, чем созреют материальные условия их существования. Учение Маркса и Энгельса (об общественных отношениях производства) стало ключом для научного объяснения исторически сложившегося перехода от феодального (крепостнического) общества к капиталистическому строю. Рабовладение, крепостничество, наемный труд впервые были поняты как исторически необходимые формы развития производительных сил общества.

Т.о., исторический материализм впервые в истории общественной мысли связывает историю человечества с развитием общественного производства. Маркс прямо заявляет, что история человечества " тем больше становится историей человечества, чем больше выросли производительные силы людей, а, следовательно, и их общественные отношения".

Материалистическое понимание истории дало ясный и недвусмысленный ответ на вопрос: как это возможно, что люди сами творят свою историю, если ни внешняя, окружающая их природа, ни их собственная человеческая природа от них не зависимы? Согласно этому учению, ни то, ни другое не определяет характер общественного устройства и историю человечества, а определяется лишь развитием общественного производства, которое представляет собой двусторонний исторический процесс: с одной стороны, изменение людьми внешней природы, а с другой – изменение самой человеческой природы, развитие человека.

Только основоположники марксизма постигли общественное производство не только как производство материальных благ, но вместе с тем и производство общественных отношений, - а тем самым и самого человека как члена общества.

Открытие и исследование общественных отношений производства и положило начало материалистическому пониманию истории.

Маркс и Энгельс считали, что труд сделал человека Человеком. В условиях человеческого бытия труд выступает не просто специфическим, но и определяющим способом жизнедеятельности людей. В практической деятельности он реализует свои общественные цели, удовлетворяет потребности и интересы.

Материальное производство в рамках материалистического понимания истории, в конечном счете, детерминирует все условия бытия людей. Марксистская философия не имеет аналогов в самом главном ее достижении, а именно в расширении материализма на область общественных явлений. Возникновение этого учения объективно, это ответ на вопросы, поставленные социальной философией того периода. Противопоставив идеалистическим взглядам материалистическое понимание истории, Маркс доказал, что общественное бытие определяет общественное сознание.

Т.о., история общества предстала как закономерный процесс смены способов производства. Изменения общественных отношений идут за объективными законами жизнедеятельности людей, как то: характер и разделение труда, развитие материальных сил и средств.

Идеалистическое понимание истории  -  понимание исторического процесса, исходящее из признания первичности общественного сознания по сравнению с общественным бытием, абсолютизирующее и мистифицирующее субъективные факторы в истории. И. п. и. имеет гносеологические корни, заключающиеся в трудности различения объективных факторов истории, скрытых в глубине процессов материального производства, и выступающей на поверхности исторических событий роли идей, сознательной деятельности выдающихся личностей. И. п. и. имеет глубокие социальные корни и причины. Это прежде всего классовые интересы, побуждающие создавать теории, выгодные эксплуататорам, оправдывающие их цели и политику. Наряду с этим следует учитывать, что на основе и в рамках И. п. и. могли создаваться теории, отражающие прогрессивные для своего времени классовые интересы, а также чаяния народных масс, их мечты о лучшем будущем (социальные утопии), ибо до возникновения марксизма И. п. и. было не просто господствующим, но вообще единственным и единственно возможным пониманием истории. Концепции И. п. и. многообразны.С древн.времен господствовал взгляд, согласно к-рому исторические события непосредственно определяются волей богов, божественным провидением, судьбой, фатумом. В противовес этим теологическим взглядам просветители и материалисты 17—18 вв. выдвинули утверждения о сознательной деятельности людей, к-рые по своей воле устанавливают социальные порядки (Общественного договора теория). При этом в качестве определяющей силы истории у них выступает общественное сознание людей данной эпохи ("мнение правит миром"). У Гегеля определяющей силой истории стала мистифицированная в виде "абсолютной идеи", "мирового разума" познавательная и созидающая деятельность человека. Позже приобрели распространение антропологические теории, как прогрессивные (Фейербах, Чернышевский), так и субъективистские, волюнтаристские (младогегельянцы. народничество и др.). Развитие промышленности и естествознания породило концепции, переносящие на об-во биологические закономерности (Конт, Спенсер), привлекло внимание к отдельным материальным условиям жизни об-ва — географической среде, народонаселению (мальтузианство).

В деятельности основных элементов надстройки — государства, партий и общественных организаций — отчетливо обнаруживается взаимодействие двух сторон: духовной и материальной. Чтобы сформулировать наиболее общую закономерность, регулирующую их взаимосвязь и взаимодействие во всех видах общественной деятельности на протяжении всего процесса развития общества, необходимо рассмотреть такие категории исторического материализма, как «общественное бытие» и «общественное сознание». Общественное бытие включает в себя совокупность объективных общественно-практических отношений, возникающих на базе производственных отношений, и материальные элементы производительных сил.

Общественное сознание включает в себя совокупность всех учений, взглядов, знаний и переживаний членов данного общества, возникающих как результат отражения общественного бытия. Общественное сознание не является простой суммой индивидуальных сознаний людей, живущих в данное время и в данном обществе. Оно есть то общее, что содержится в сознании членов общества, классов и общественных групп в ту или иную историческую эпоху.

Эти категории являются центральными в историческом материализме (102). В. И. Ленин отмечал: «Общественное сознание отражает общественное бытие — вот в чем состоит учение Маркса». Противники исторического материализма не раз упрекали его в том, что он будто бы прямо выводит общественное сознание из экономики и сводит все стороны общественной жизни лишь к экономической производственной деятельности. В действительности же в таком примитивном «экономическом материализме» повинны сами противники марксизма. Так, американский социолог и экономист У. Ростоу, выдвинувший теорию стадий роста, утверждал, что все развитие общества определяется уровнем развития промышленности, а все общественные противоречия, в том числе и классовые, можно разрешить за счет простого улучшения экономической деятельности и создания изобилия материальных благ. Хотя эта точка зрения опровергается жизнью, ибо огромные богатства, создаваемые в капиталистически странах, просто недоступны трудящимся, подобные взгляды все же имеют известное распространение. Чтобы охарактеризовать подлинно материалистическое понимание сущности общественного сознания, рассмотрим несколько примеров.

После Великой Октябрьской социалистической революции и гражданской войны производительные силы нашей страны были разрушены, большинство заводов и фабрик бездействовали, упала производительность сельского хозяйства. Экономика находилась в тяжелом положении. Тем не менее сознание масс было революционным. Оно было пронизано историческим оптимизмом, верой в возможность построения социализма, стремлением создать новое общество. В то же время экономика ведущих капиталистических стран, таких, как США, Англия, Франция, находилась в лучшем положении. Относительно высок был и уровень их производительных сил. Однако общественное сознание этих стран характеризовалось общей пессимистической окраской и кризисом всей духовной культуры. Если бы состояние и содержание общественного сознания определялись лишь состоянием производительных сил и экономики, дело обстояло бы наоборот.

Другой пример. В странах, вступивших на путь социализма, а также в странах, ведущих национальноосвободительную и антиколониальную борьбу, общественное сознание характеризуется неуклонным ростом революционности и возрастающим единством в понимании общественных целей, общих задач и способов их разрешения. Такое единство не исключает плюрализма и многообразия подходов в рамках социалистической сознательности (004). Напротив, в капиталистическом обществе с высоким уровнем производства и вместе с тем острыми антагонистическими противоречиями (412) возможно некоторое единодушие по таким общечеловеческим проблемам, как сохранение мира или экологический кризис. Но единство в осознании социальных целей здесь практически недостижимо.

Из этих примеров следует, что вывести все общественные взгляды, все учения, идеалы, политические теории непосредственно из базиса, то есть из производственных отношений, невозможно. Разумеется, эти отношения и соответствующая им предметно-практическая деятельность лежат в основе всех других отношений, видов деятельности и общественных процессов. Но это означает, что и общественное сознание отражает и познает не только производственные отношения и производственную деятельность, но и другие объективные общественные отношения, виды деятельности и связанные с ними явления и процессы общественной жизни, то есть общественное бытие. Таким образом, категорий «базис» и «надстройка» еще недостаточно для того, чтобы объяснить, как и что отражает общественное сознание и как оно влияет на общественную деятельность людей. Категория «общественное бытие» шире, чем категория «базис», ибо она охватывает не только производственные отношения, но и материальные элементы производительных сил, а также других общественных отношений, общественных учреждений и различных видов деятельности. Напротив, категория «общественное сознание» уже, чем категория «надстройка», ибо в надстройку помимо общественного сознания входят государство, партии, другие учреждения и организации, которые участвуют в «производстве» общественного сознания, в создании различных теорий, взглядов и учений, борются за их осуществление и воплощение в жизнь. Однако сами эти учреждения и организации существуют объективно, вне сознания, их материальные элементы отражаются общественным сознанием. Таким образом, взаимосвязь общественного сознания и общественного бытия непроста. Она опосредствована деятельностью различных общественных групп, классов и социальных институтов.

Общественное сознание не только отражает общественное бытие, но и оказывает на него активное обратное влияние. В системе общественного сознания, в совокупности взглядов и учений определенной исторической эпохи, скажем капиталистической, могут возникнуть и сформироваться революционные идеи, отражающие внутренний кризис капитализма. Овладев умами масс, эти идеи способны воплотиться в революционную деятельность и привести к преобразованию самого бытия. В результате вместо бытия капиталистического возникает новое бытие — бытие социалистического общества. Общественное сознание тем сильнее воздействует на общественное бытие, чем точнее его отражает. Именно поэтому марксистско-ленинская теория, наиболее глубоко и верно отражающая сущность общественного бытия, оказывает на него самое мощное  революционизирующее  и  преобразующее  влияние. Обобщая все сказанное, мы можем теперь сформулировать основной принцип исторического материализма.