Специфику древнеиндийской философии нельзя понять без учета той огромной роли в культуре Индии, которую играли "Веды" - древний литературный, религиозно - мифологический памятник, имеющий многослойную структуру (самхиты, брахманы, араньяки, упанишады). Различные философские школы в Индии различались во многом своим отношением к Ведам. Одни признавали авторитет Вед как священных текстов (веданта, санкхья, йога, ньяя, вайшешика), другие отрицали (локаята, джайнизм, буддизм).

       В середине 1-ого тысячелетия до н.э. стал ослабевать авторитет высшей касты жрецов - брахманов, которые до этого считались единственными толкователями Вед. Это явилось следствием разложения родо-племенного строя, усилением роли ремесленников, торговцев (каста вайшьев), появлению товарно-денежных отношений. Каста кшатриев (воины, правители), поддержанные городскими слоями ремесленников и торговцев, составили мощную оппозицию брахманизму.

       Индийская философия в своей  основе носила религиозно - философский характер, за исключением материалистического течения локаята. Еще в упанишадах можно найти первые философские идеи о брахмане - безличном объективном начале и атмане-всеобщем субъективном начале. Веданта, возникшая на основе упанишад, систематизирует предфилософские идеи упанишад. Согласно этим представлениям, окружающий человека мир не есть подлинная реальность - это иллюзия (майя), покрывало, за которым соткрыта подлинная реальность - брахман. Обычный человек, окутанный пеленой неведения (авидьи), принимает это покрывало - большую иллюзию (махмайю) за подлинную реальность. Мудрец же, погружаясь в глубину своего духа с помощью медитативной техники, постигает подлинную реальность -  брахман, тождественный атману.

        Для религиозной философии Древней Индии характерно представление о реинкарнации (переселении душ), карме (цепи причин, обусловливающей  характер последующего воплощения), сансаре (колесе рождений и смертей). В основе этих представлений лежит идея о неуникальности, несамоценности человеческой личности.  Сочетание души и тела не является, согласно таким представлениям, чем-то инвариантным, сохраняющимся. Особую остроту эти представления получили в буддизме (основатель Сиддхарта Гаутама, прозванный Буддой -, что означает - просветленный). Цель человеческой жизни, согласно Будде, не достижение более лучшего воплощения, как в брахманизме, а освобождение от сансары- нескончаемой череды  воплощений. Это достигается умерщвлением всех желаний, которые привязывают человека к колесу сансары, и превращают цепь его жизней в страдание. Итогом такого "освобождения" является нирвана, где угасают все желания и само существование (подобно тому как капля, растворяясь в океане, исчезает, прекращает свое существование). Это резко контрастирует с христианской идеей спасения, где человеческая  личность, как и  уникальное единство души и тела достойны вечности, сохраняя свою уникальность и самосознание, соединяясь с личностным Абсолютом.