В наиболее яркой, классической форме философия Древнего мира представлена в лице античной философии. В начале VI в до н.э. в Древней Греции   и ее колониях сложились наиболее благоприятные условия для развития философии. Демократический строй греческих городов - государств (полисов) создавал атмосферу, в которой были востребованы культура мышления, умение аргументированно, убедительно, изящно излагать и отстаивать свою точку зрения в обстановке свободной критики и  обмена мнениями. Поэтому  развитие философии шло рука об руку с развитием риторики, логики, культивированием способностей разума.

      Древнегреческие философы  VI в до н.э., которых часто называют  натурфилософами, или физиками (от греческого слова physis - природа) были заняты поиском сохраняющегося, пребывающего первоначала всех вещей, из которого возникает все видимое многообразие объектов, и, в которое все возвращается. Эти поиски носили несколько наивный, с современной точки зрения (но не с точки зрения обыденного сознания античности!) характер. Основатель древнегреческой философии Фалес видел это первоначало в воде, Анаксимен - в воздухе, Анаксимандр - в некоем неопределенном первоначале (апейроне), Гераклит - в огне. Пифагор и его школа видели в числах и числовых отношениях  структурную основу мироздания, Демокрит- в неделимых атомах.

      Этих философов называют еще досократиками. Афинского философа Сократа, жившего в V в. до н.э., мало занимали вопросы устройства природы, космоса, в отличие от ранних философов. Сократ больше интересовался человеком, его внутренним миром, духовно-нравственным и интеллектуальным развитием. Для Сократа характерен этический рационализм, отождествление знания с добродетелью. Знание добродетели делает человека нравственным.  Так сильна была вера античного мудреца в силу человеческого разума. Свое предназначение Сократ видел в том, чтобы побудить людей больше заботься о себе, чем о своих делах. Иными словами, люди должны больше думать о своем духовном, нравственным, интеллектуальном развитии, чем о том, чему больше всего обычно уделяют внимание - внешней жизни с ее бытовыми заботами, стремлением разбогатеть, лучше устроиться в жизни и т.п. За  свою жизнь Сократ не написал ни одного философского произведения, предпочитая  вести устные беседы со своими слушателями и учениками, побуждая их размышлять, спорить, искать истину. Образ жизни афинского мудреца - это и есть его философия. Несправедливо обвиненный своими завистниками и недругами, Сократ был приговорен к смерти и мужественно встретил смерть, отвергнув предложение своих учеников совершить побег.

        Учеником Сократа был гениальный греческий философ Платон (427-347 гг. до н.э.). Платон был родоначальником классического идеализма. Согласно Платону, подлинной реальностью обладает лишь мир идей - вечных, неизменных идеальных сущностей,  неподверженных разрушающему току времени. Обычный эмпирический мир - лишь бледная копия  этого подлинного мира. Люди, говорил Платон, подобны узникам, сидящим в пещере и не имеющим возможности обернуться назад и увидеть то, что происходит   вне пещеры. Они видят только тени на стене пещеры, которые отбрасывают реальные процессы и принимают эти тени за реальные события. Идеалистическое мировоззрение Платона можно понять, если учесть, что Платон жил в эпоху упадка, кризиса полиса. В прошлом остались героические страницы греческой истории, идеалы умеренности, гармоничности интересов гражданина и полиса. Высокие  идеалы золотого века античной культуры (V в. до н.э.) подвергались эрозии. Рост алчности, эгоистических построений, обусловленный кризисом экономических основ греческого полиса, очень угнетал Платона, которому были дороги идеалы античной культуры, рушившиеся на глазах великого мыслителя. Чтобы отстоять, сохранить их он помещает их в особое царство мысли, где нет разрушающего действия времени (мир идей), превращая их в подлинно реальный мир, который был для него дороже и достовернее того мира, который его окружал. Так что идеализм Платона имел под собой этические основания. Та, или иная вещь может сгореть, сгнить и т.п. А идею вещи нельзя сломать, сжечь, уничтожить. Для Платона - это основание признать мир идей более реальным, нежели мир вещей. В период упадка, кризиса всякие изменения воспринимаются как порча, тление, разложение. Лишь в царстве мысли, в мире идей, в вечности, а не во времени возможно сохранить нетленными непреходящие ценности.

        Аристотель (384-322 гг. до н.э.) ученик Платона, в отличие от своего учителя гораздо больше ценил реальный земной мир, который его очень интересовал и занимал. Поэтому Аристотель платоновский мир идей "внедрил" в мир вещей в качестве сущности вещей. От этого идеализм Аристотеля кажется менее возвышенным, более земным, что дало основание многим философам видеть у Аристотеля элементы материализма. Аристотель был философом энциклопедистом, оставившем после себя многочисленные труды в разных областях (философии, логике, физике и др.)