Основателем позитивизма является французский философ Огюст Конт (1798-1857). Конт исходил из того, что человеческое познание проходит три стадии: религиозную, метафизическую (философскую) и научную (позитивную). Согласно Конту, только конкретно - научное знание (позитивное знание, отсюда и название - позитивизм) обладает подлинной ценностью. Наука, считает он, должна отказаться от поиска сущности, от объяснения, от поиска ответов на вопрос “почему” и должна заняться описанием явлений и процессов, отвечая на вопрос “как”. А философия призвана обобщать, синтезировать конкретно - научное знание.

        Вторая историческая форма позитивизма (эмпириокритицизм) возник в конце ХIX - начале ХХ вв. и связан с именами австрийского физика Э.Маха и швейцарского философа Р.Авенариуса. Махисты пытались свести философию к теории познания, к анализу соотношения объекта и субъекта, физического и психического. Убедительную критику эмпириокритицизма дал В.И.Ленин в работе  “Материализм и эмпириокритицизм”.

           В 20-е годы ХХ в. возникает третья форма позитивизма - неопозитивизм, пожалуй, наиболее влиятельная форма позитивизма, связанная с именами таких известных логиков, математиков, физиков, как Л.Витгенштейн, Б.Рассел, А. Уайтхед, Г. Рейхенбах и др.

     Будучи специалистами в области точных наук, неопозитивисты внесли существенный вклад в развитие математики, логики, выдвинули во многом плодотворную программу очищения языка (обыденного, научного, философского) от неточных, двусмысленных предложений, что стимулировало развитие как науки, так и философии. Все высказывания языка неопозитивисты разделили на три группы: бессмысленные, неосмысленные (вненаучные) и осмысленные (научные). Первые две группы подлежали безоговорочному исключению из языка, ибо были либо абсурдными  ("Луна умножает четырехугольно" - пример Р.Карнапа), либо не поддавались опытной проверке (верификации). Лишь осмысленные предложения должны были быть сохранены, так как допускали проверку на истинность или ложность.

     Сама процедура опытной проверки (принцип верификации) состоял в следующем: неопозитивисты считали, что все предложения науки должны состоять из двух типов высказываний. Первый тип – это, так называемые, базисные, протокольные (атомарные) предложения, т.е. предложения фиксирующие непосредственные данные наблюдения, а потому’ ‘надежные’’, непосредственно достоверные. Второй тип – “молекулярные’ ‘предложения, предложения теоретического уровня, которые напрямую не выражают показаний органов чувств, непосредственных данных наблюдения. Но эти “молекулярные” предложения можно свести к “атомарным’’, допускающим непосредственную опытную проверку. Принцип верификации как раз и предлагает процедуру такого сведения (редукции) высказываний теоретического языка к языку наблюдений, а значит и опосредованную проверку “молекулярных” предложений.

Поскольку абсолютное большинство высказываний философии не могут сведены к протокольным предложениям, то они должны быть устранены (элиминированы) как неосмысленные (вненаучные).

      Таким образом, большинство философских, мировоззренческих проблем философии неопозитивистами зачисляется в разряд псевдопроблем. Философия, по их мнению, должна отказаться от своей традиционной проблематики и заняться анализом языка. А это означает фактическую ликвидацию философии.

       Принцип верификации очень скоро обнаружил свою непродуктивность. Не только высказывания философии, но и многие теоретические положения науки не могут быть редуцированы к языку наблюдений. Неопозитивистская программа оказалась прокрустовым  ложем для науки, слишком многое она отсекала. С учетом этих обстоятельств, К. Поппером был предложен  “ослабленный”   вариант – принцип фальсифицируемости, который делал упор не на проверяемости, а на опровержении (фальсификации) научных высказываний, на поиск условий, фактов, которые могли бы установить ложность некоторых базисных предложений проверяемой гипотезы. Если опытное опровержение теории отсутствует, то она может считаться если не истинной, то “ оправданной”. Однако и принцип фальсифицируемости не спас неопозитивизм. Начиная с середины 50-х годов ХХ вв.  неопозитивизм сходит со сцены, уступая место постпозитивизму (Т.Кун, И.Лакатос, П. Фейерабенд, М. Полани и др.).

     Если неопозитивизм негативно относился к философии то, можно сказать, постпозитивизм ‘’реабилитировал’ ‘философию. Чем было обусловлено такое изменение отношения к философии? Дело в том, что неопозитивисты занимались анализом формально-логической структуры готового, сформировавшегося знания, абстрагируясь от вопросов его генезиса, развития, детерминации и т.п. При этом они распространяли на философию стандарты точности, строгости, существующие в математике, логике, стремясь превратить ее в точную науку. Если бы философия была формализована по стандартам неопозитивистов, то она перестала бы быть философией, превратившись в некую формальную систему, потерявшую контакт с другими формами общественного сознания.

              В готовом, сформировавшемся знании, анализом которого занимались неопозитивисты, гораздо труднее увидеть влияние философии, ее вклад, так как это влияние лучше всего просматривается в процессе формирования научного знания, а в готовом результате оно как бы ‘’угасает’’.А поскольку постпозитивисты перенесли акцент на анализ развивающегося знания, факторов, влияющих на его развитие, то они сразу обнаружили неустранимую и важную роль философии в этом процессе.

     Все четыре рассмотренные формы позитивизма объединяет ‘’под одной крышей ‘’, то, что они, так или иначе, в центр своего внимания ставят анализ научного познания. Это главная особенность позитивизма, который не случайно относят к числу сциентистских течений в философии (от лат. scientia - наука), которые считают, что с помощью науки, можно решить все основные проблемы человечества. Иными словами, сциентистские, а в месте с ними и техницистские течения в философии ХХ в продолжили традиции предшествующего рационализма, полагая, что научно-техническая рациональность с ее параметрами эффективности, оптимальности, проверяемости, контролируемости, функциональности составляет основу современного общества. Однако в ХХ в. стали набирать силу антисциентистские течения, начало которым было положено, как уже отмечалось, в Х1Х в. К числу таких наиболее влиятельных течений принадлежит экзистенциализм