Бытие является одной из наиболее абстрактных, предельно общих категорий философии. Учение о бытие называется онтологией. Быть – значит существовать, наличествовать. Признак существования присущ не только вещам, но и мыслям, сознанию, духовным явлениям. Категорией, противоположной бытию, является небытие. В древнекитайской философии (в даосизме) понятие небытия является более фундаментальным, первичным, чем бытие. Бытие возникает из небытия. Небытие – как бы резервуар, вместилище, в котором в потенциальном виде (виртуально) содержится возможное разнообразие мира. В западной философской традиции сформировалось иное понимание соотношения бытия и небытия. Если бытие – это нечто, то небытие – ничто. Например, в античной атомистике атомы существуют, а пустота не существует.

        Современные представления о бытие отличаются сложностью и разнообразием. Бытие не ограничивается констатацией достаточно простого факта существования «здесь» и «теперь». Человеческий разум, преодолевая ограниченность чувственных констатаций относительно существования отдельных вещей, приходит к идее сохранения, пребывания. Отдельные вещи могут исчезнуть, перестать существовать, но это не означает их абсолютного исчезновения и уничтожения, а лишь переход в иную форму существования. Раздвигая пространственно-временные рамки бытия вещей, разум формирует более общую идею о существовании не только «здесь» и «теперь», но и «здесь» и «там», «теперь» и «потом»,  «теперь» и «раньше». Так формируется идея о достаточно длительном существовании в пространстве и времени мира в целом.

           Согласно религиозно-философским концепциям, бытие не сводится к бытию мира, ибо есть еще бытие вне мира, бытие Бога. А мир был, есть и будет, но это бытие имеет начало и конец как во времени, так и в пространстве, ибо само пространство и время возникают вместе с миром. Философы-материалисты, предельно расширяя сферу бытия мира, не оставляют места для бытия вне мира. Бытие мира, с философско-материалистических позиций, означает существование мира «здесь» и «везде», «теперь» и «всегда».

           В рамках диалектико-материалистической концепции бытия, отрицающей существование божественной реальности, наряду с существованием объективной реальности – материи, существующей независимо от человеческого сознания, признается существование реальности субъективной – сознания. Причем эта субъективная реальность может существовать как в формах индивидуального сознания, так и в объективированных формах общественного сознания. Можно говорить о существовании как актуальном, так и потенциальном (существует реальная возможность, существует потенциальная опасность и т.п.).

            Можно по-разному классифицировать формы бытия. Можно говорить о бытие вещей (в том числе и созданных человеком), бытии духовном, бытии человека, бытии социальном. А можно говорить о бытии неорганической природы, органической, бытии общества. Одним словом, возможны разные классификации, что отражает сложность проблемы бытия.

           Философский анализ бытия конкретных вещей и бытия мира приводит к идее субстанции. Конкретные вещи изменчивы, преходящи, возникают и исчезают. Философская мысль еще в древности поставила вопрос о существовании непреходящей, пребывающей, сохраняющейся первоосновы всего существующего многообразия вещей, из которой возникают и в которую возвращаются конкретные многообразные вещи. Это первооснова получила название субстанции. Субстанция характеризуется самодостаточностью, необусловленностью ничем другим. Субстанция – причина самой себя (Спиноза).

             Философские учения, которые в качестве основы берут одну субстанцию, получили названия монистических, две – дуалистических, три и более – плюралистических. Если в основу кладется духовная субстанция (все остальное выступает как ее проявление, порождение и т.п.), то это идеалистический монизм, например, гегелевская философия. Если за основу берется материальная субстанция (материя), то это – материалистический монизм. Пример – диалектический материализм Маркса – Энгельса – Ленина.