Термин "культура" многозначен. В обычном словоупотреблении культура понимается в узком смысле (новости культуры, министерство культуры, институт культуры и т.п.). Эти частные смыслы понятия культуры не исчерпывают его философского содержания, хотя в снятом виде и включаются в него. В обычном смысле культура понимается как художественная культура (премьеры, выставки, музеи и т.п.)

Философское определение культуры, даваемое в пятитомной философской энциклопедии, трактует последнюю как совокупность материальных и духовных ценностей, накопленных человечеством. В настоящее время такое определение культуры нельзя признать удовлетворительным. Во-первых, в этом определении культура предстает как готовый результат, а не как процесс. Во-вторых, человеческое измерение  культуры здесь не просматривается.

Для  устранения этих недостатков полезно будет обратиться к этимологии этого слова. Термин "культура" - латинского происхождения и первоначально означал "возделывание почвы". В таком узком смысле он используется и сейчас (культура земледелия). Однако если в первоначальном определении почву заменить на мир, то культуру  можно определить как возделывание человеком окружающего мира, включая самого человека. Такое определение будет уже философским, т.е. предельно широким. К тому же в нем культура предстает не как готовый результат, а как процесс, который, конечно, кристализуется и в некий результат. Возделывание окружающего мира есть созидание человеком человеческого мира. И это созидание осуществляется по человеческим меркам. Культура раскрывает меру человеческого в человеке, точнее меру человечности в человеке. Она характеризует то, насколько он преодолел свою животную природу и возвысился над ней. Иными словами, насколько человек стал созидательным, творческим, гуманным и нравственным существом.

Культура - это качественная характеристика общества и человека. Не все в обществе относится к культуре (понятие культуры и общества не совпадают), хотя культура - это некий глобальный качественный срез с общества. И не всякая человеческая деятельность будет относиться к сфере культуры. Например, режет слух такие словосочетания, как "культура убийства", "культура преступления", "культура уничтожения" и т.п., хотя и убийства, и преступления, и уничтожение - это действия человека как общественного существа. Поэтому культура выступает как способ человеческого бытия в мире именно как человека - существа творчески созидающего, гуманного и нравственного. Человеческое измерение культуры в таком ее понимании прослеживается явно и представлено в неразрывности процесса и результата. Но  здесь под человеком подразумевается человечество. А как соотносится с культурой отдельный человек?

В обиходе часто употребляются такие выражения, как "культурный человек", "некультурный человек", применительно к отдельным людям. Что означают эти выражения? Как отдельный человек приобщается к культуре? Можно ли говорить о том, что некультурный человек находится вне культуры? Нет, он не находится вне культуры, но его  отношение к культуре весьма своеобразно. Его можно уподобить отношению каких-либо предметов, погружаемых  в красящий раствор, к этому красящему раствору. Эта краска наносится только на поверхность предмета, не проникая внутрь. Так и некультурный человек внешним образом погружен в культуру, она не проникает внутрь его души, а откладывается не в нем, а на нем, подобно слою краски. Иными словами, он принимает (вынужден принимать поскольку живет в обществе) какие -то элементарные нормы, правила поведения, оставаясь равнодушным  к богатству культуры. Можно сказать, что это внешнее освоение культуры при внутреннем отчуждении человека от культуры. Здесь человек фактически выступает не как субъект, а как объект для внешнего воздействия.

Путь от некультурного человека к культурному - это путь от внешнего освоения культуры при внутренней отчужденности от нее - к внутреннему усвоению культуры, когда культура становится фактором внутреннего развития человека, обогащения его духовного мира. Человек, избирательно усваивая богатства культуры, раскрывая и реализуя посредством  этого свои возможности и способности, становится субъектом культуры. Только путем этого внутреннего усвоения культуры, человек  может стать не только субъектом, но и творцом, т.е. внести вклад в мировую сокровищницу культуры.

В современной философии широкое распространение  получила так называемая семиотическая концепция культуры. Семиотика - наука о знаковых системах. С точки зрения этой концепции, культура представляет некую систему знаков (социокодов), в которых фиксируется и транслируется разнообразный структурно организованный  человеческий опыт. Этот опыт включает в себя совокупность надбиологических программ человеческой деятельности, закрепление которых, их трансляция и усвоение последующими поколениями  обеспечивает преемственность в общественном развитии и сохранении человеческого общества.

В эти программы должны входить цели (что мы хотим достичь); задачи (что нужно делать, чтобы достичь указанных целей); ценности (зачем нужно добиваться поставленных целей и решения соответствующих  задач?). Если цели и задачи не будут ценностно обоснованны, то эти цели и задачи "повиснут" в воздухе, т.к. не будет обеспечена ценностная мотивация деятельности. Кроме того, в эти программы входят разнообразные знания, а также навыки. Таковы кратко основные структурные элементы отмеченных программ деятельности, конкретизирующих социальный опыт. Причем речь  идет об идеальном содержании социокодов (цели, задачи, ценности, знания, навыки). Сюда не включаются материальные орудия и средства деятельности. Каждый из отмеченных элементов программ деятельности в свою очередь может быть "расписан" достаточно подробно или дополнен какими-то  новыми элементами.

Таким образом, культура с семиотической точки зрения предстает как функциональная знаковая система, призванная обеспечить устойчивое развитие общества через опредмечивание  структурированного человеческого опыта, закрепления его в социокодах, трансляции и расшифровки этих социокодов и усвоение их содержания (опыта).