Любой  вид мировоззрения  должен в первую очередь заявить о принимаемом им способе  объяснения мира в целом – его происхождения, структуры, возможных границ и т.п.

Современная наука многое может сказать о структуре мира, однако философское осмысление этого вопроса остается необходимым в силу ряда причин. Во-первых, построение любой теоретической модели мира  требует выбора исходных аксиом (креационизм – самоорганизация, материальность - идеальность), обоснованность которых не может быть найдена в пределах наличного человеческого опыта. Предельными основаниями человеческого бытия, с помощью которых возможно подобное обоснование, занимается философия. Во-вторых, философия позволяет осмыслить сопряжение бытия мира и бытия человека, соотнести смысл бытия человека и мироздания. Эта задача в наши дни еще более актуальна, чем в прошлые эпохи.

Как мы знаем, исследованием наиболее общих проблем бытия занимается онтология. Центральной категорией этой области философии является  категория «бытия».

Проблема бытия формулируется для решения важнейших вопросов существования мира, которые можно выразить следующим образом:

Существует мир вечно или он имеет временные пределы?

Конечен или бесконечен он в пространстве?

Что обеспечивает единство мира?

Единственен ли наш мир или таких миров множество?

Мир в целом изменяется или изменение касается лишь его элементов?

Есть ли смысл существования мира?

Является ли разумность человека характеристикой  нашей части мира или мира в целом?

Можно добавить к этим вопросам другие.

Задача гармонизации смысла бытия человека и мира по-разному решалась в разных философских системах. Впервые онтология как оригинальное философское учение было  создано Парменидом, который впервые сказал о том, что подлинное бытие не дано человеку  непосредственно; оно скрыто, отлично от повседневной реальности и постижимо только силой абстрактного мышления.

Бытие - исходная категория, центральное понятие всего философствования в любой его форме. В этой категории фиксируется убеждение человека в существовании окружающего его мира и самого человека с его сознанием. Отдельные вещи, процессы, явления возникают и исчезают, а мир в целом существует и сохраняется. Для философского мышления с самого начала его зарождения размышления о бытии представляют собой серьезную проблему, ибо бытие чувственно воспринимаемого мира далеко не очевидно.

Все конкретные предметы, окружающие человека, не вечны, они возникают и исчезают, уходя тем самым в «небытие». Для философов со времен античности стоял вопрос о том, насколько реально и действительно бытие в соотношении с небытием. Парменид считал только бытие реальным, а небытие иллюзорным. Отправляясь от категории бытия, Гегель понимал бытие как «исчезающее бытие», как переходящее в «небытие», в результате чего все в мире является становлением. Но становление – это уже более богатая категория, характеризующая бытие, и последнее является предпосылкой становления.

Понятие «бытие» сходно, однопорядково с такими понятиями, как «действительность», «реальность», «существование» и в некоторых контекстах они могут рассматриваться как синонимы. Вместе с тем бытие есть интегральная характеристика мира, утверждающая целостность его через существование. Понятие бытия отвлекается от всех конкретных различий вещей, предметов и процессов, кроме одной их черты. А именно их существования, что задает миру исходную целостность и делает его объектом  философского размышления.

Для современной философии сохраняет свою актуальность проблема критерия существования. В самом деле, что значит: объект существует? В истории философии было предложено немало оснований, по которым предлагалось принять существование объекта: быть воспринимаемым, быть мыслящим или мыслимым; быть объективно существующим, обладать жизнью, развитием, свободой, индивидуальностью. Проблема состоит в том, что невозможно найти критерии существования, характеризующие как бытие в целом, так и каждый из его уровней в отдельности. В связи с этим выделяются наиболее общие способы существования – т.н. формы бытия (см. ниже).

Такое понимание бытия позволяет определить контексты, в которых следует употреблять понятия «бытие», «существование», «действительность», «реальность». Категория бытия применима лишь к миру в целом и к наиболее общим способам существования, называемым «формами бытия».

Существование означает принадлежность конкретной вещи бытию, т.е. ограничивается как минимум пространственно-временными координатами. Если бытие есть всегда и везде, то, устанавливая факт существования чего-либо, мы всегда можем исключить условия, при которых вещь не существует. Существование – единичная основа, первокирпичик (или в другом направлении мысли – проявление) всеобщего свойства – бытия. Действительность подразумевает под собой налично существующий временной срез бытия, ограниченный более широкими, чем единичная вещь, рамками существования. Реальность означает мир, ставший предметом познания и деятельности человека. Наконец, понятие «мир» применяется для обозначения бытия как эмпирической данности.

Следует охарактеризовать логический статус категории бытия. Бытие - одна из важнейших философских категорий, или предельно общих понятий. Это значит, что бытие требует особого подхода к своему определению. Любое понятие, как правило, определяется через более общее понятие. Самое высокое понятие какой-либо иерархии, здесь – предельно общее, называется категорией. В физике это движение, взаимодействие, энергия и т.д., в математике - число. В философии предельно общая категория - бытие.

Главной особенностью категории «бытие» является то, что определить ее через более высокое понятие в рамках данной системы невозможно, ее нельзя подвести под что-то более общее, можно только  сопоставить с категорией аналогичной степени общности. Категория бытия сопоставляется, как было отмечено выше, с категорией существования.

Исходя из этого, можно сформулировать следующие определения: «Бытие - это существование философских предметов, т.е. таких объектов, которые являются предельно общими, поэтому изучаются философией», - или «Бытие - это предельно общая философская категория, обозначающая существование мира как беспредельной и непреходящей системы, включающей природу и человека, материальное и духовное, всеобщие связи, непрерывные изменения». В первом определении бытие отграничивается от конкретного существования, во втором – только от небытия.

На протяжении всей истории классической философии наряду с категорией бытия важную роль играла категория сущего, также введённая Парменидом. Само название дисциплины – онтология – происходит именно от этого термина. Аристотель поставил именно категорию сущего, а не бытия, в центр философствования.

«Сущее» можно понимать как категорию, обозначающую носителя бытия как свойства. Сущее – это то, что обладает бытием, а не только существованием, т.е. есть всегда и везде. Однако такая позиция чревата переосмыслением сущего в качестве субъекта, абсолюта, бога, как это и происходит, например, у Вл. Соловьёва, сторонника подобного понимания этой категории.

С современных позиций более адекватным представляется такое наполнение категории сущего: сущее – это всё, (1) что есть, (2) взятое в его высшем единстве, (3) которое реализуется во множестве. При этом единство сущего определяется всеобщим свойством быть. Заметим, что такой смысл заложен в самом происхождении русского термина «сущее», происходящего от формы множественного числа глагола «есть» - «суть».