Понятие «бытие» еще не обеспечивает единство мира. Для обозначения этого применяется категория «субстанция». Проблема субстанции (от латинского substantia - сущность, то, что лежит в основе) во все времена философы уделяли большое внимание. Под субстанцией понимали первооснову и первопричину бытия, т.е. то, к чему сводится все многообразие мира.

Для того, чтобы обеспечивать единство мира, субстанция должна обладать рядом мыслимых свойств:

а) не иметь другой причины, кроме самой себя, несотворенность, неуничтожимость;

б) не показываться сама через себя, всегда полностью воплощаясь в отдельных вещах;

в) обладать свойством самоорганизации, которое может пониматься как сила, активность сознания, движение и т.д.

В зависимости от того, сколько субстанций выделяется в качестве первоосновы бытия, в философии различаются три направления: монизм (одна субстанция), дуализм (две субстанции), плюрализм (много субстанций). Подавляющее  большинство философов при разработке картины мира исходят из признания одной субстанция как первоосновы бытия, в качестве которой принимают либо материю, либо сознание. Отсюда - материалистический или идеалистический монизм.

Материалистический монизм считает, что единственной субстанцией является материя, а сознание признается как одно из свойств материи, а именно: свойство высокоорганизованной материи, головного мозга отражать реальный мир в идеальных образах.

Идеалистический монизм исходит из того, что в качестве единой основы бытия признается только духовная субстанция, выступающая в виде сознания индивида (Беркли), ступени развития «абсолютной идеи» (Гегель), рудимента объединенного сознания, проникшего в науку (неопозитивизм), бога (богословы) и т.д. Интересную позицию в этом вопросе занял Б. Спиноза, который отождествлял субстанцию с богом. Но бог, в его понимании, - не творец материального мира, не духовная субстанция, а сама природа. Начало и причина всего существующего («causa sui») и конкретные вещи суть видоизменения субстанции.

Противоположную позицию занимает дуализм, который при создании философской картины мира исходит из признания двух первооснов, равноправных и несводимых Друг к другу: материальной и индивидуальной. Наиболее известным представителем дуализма является Р. Декарт, который разделил бытие на субстанцию мыслящую (духовное сознание) и субстанцию протяженную, телесную (материя).

Ряд философов считают, что в основе бытия лежит множество субстанций (плюрализм). Например, представители персоналистического экзистенциализма первоосновой бытия определяют личность. Следовательно, сколько личностей - столько и первооснов.