Материалистическое понимание субстанции прошло более чем двух тысячелетий период развития. Начало ему было положено с упрощенного представления о праматери, т.е. о чем-то, что предшествовало современной материи, поэтому является субстанцией.

Понятие материя - фундаментальная категория в философии и естествознании. В переводе с латинского materia означает вещество. Первоначальные представления о материи возникли уже в античности, где представители различных философских школ отождествляли ее с материальной субстанцией, лежащей в основе бытия: вода (Фалес), воздух (Анаксимен), огонь (Гераклит), атомы (Демокрит) и т. д.

В средние века материю понимали, в основном, как материал, из которого сделаны вещи. Материя как философская категория не развивалась, хотя мы и находим у Августина Блаженного понятия «материя духовная и телесная».

В XVII - XVIII вв. складывается новое понимание материи, отличное от представлений древних. Был сделан вывод, что материя - не конкретное вещество (земля, огонь, вода, воздух и т.д.), а физическая реальность как таковая. В этот период от философии отпочковываются и получают развитие в качестве самостоятельных отраслей математические, естественные я общественные науки. Наиболее развитыми науками того времени были механика и геометрия, поэтому в воззрениях на материю преобладал механицизм. Материя определяется как совокупность чувственно воспринимаемых тел. Материя отождествляется с веществом, состоящим из неделимых, неизменных атомов, обладающим универсальными свойствами: механической массой, весом, непроницаемостью, инерцией. Все вещественное обладает этими свойствами, а значит, вполне логично перенести эти свойства с конкретных веществ на Вещество как таковое.

В это же время появилось определение материи, данное английским философом Дж. Беркли, классиком субъективного идеализма. В своей работе «Диалог между философом Беркли и материалистом» он вкладывает в уста материалиста понятие материи как реальности, которая воздействует на наши ощущения, но не зависит от них. Беркли, будучи субъективным идеалистом, всю свою философскую энергию направил на борьбу против материализма и его основного понятия - материи, но именно данное им определение материи было использовано французскими материалистами, которые под материей понимали все то, что действует на наши органы чувств. Под этим всем, что действует на наши органы чувств, они подразумевали вещество, представляющее собой совокупность конкретных частиц-атомов, тождественных между собой, обладающих универсальными свойствами. В основании материи-вещества лежат фундаментальные законы мироздания, и прежде всего закон сохранения вещества.

Такое понимание материи было исторически прогрессивным, но и ограниченным. Немецкий философ Ф. Энгельс был первым, кто указал на эту ограниченность. Он считал, что нельзя сводить материю к совокупности конкретных частиц-атомов, поскольку они сами могут иметь сложную структуру. Ему принадлежит определение материи как общего понятия, охватывающего все многообразие вещей.

Ограниченность концепции отождествления материи с веществом стала особенно очевидной для естествознания на рубеже XIX-XX вв. Именно в тот период в физике разразился кризис, связанный с революционными открытиями.

В качестве одного из вариантов выхода из кризиса и дальнейшего развития физики и философии В.И. Ленин предложил новое методологическое основание - новое определение материи: «Материя есть философская категория для обозначения объективной реальности, которая дана человеку в ощущениях его, которая копируется, фотографируется, отображается нашими ощущениями, существуя независимо от них».

Ленин считал, что необходимо разграничить философское понимание материи и физические представления о ее свойствах и строении, и дал философское определение, заостряя внимание на том, что материя как категория не обозначает ничего, кроме объективной реальности, а значит, что какие бы ни были открыты новые состояния материи, достаточно определить: является ли это открытие объективной реальностью или нет. Далее своим определением он подчеркивал, что материя есть первичная реальность по отношению к нашим ощущениям, так как она существует независимо от них.

Определение Ленина является более диалектичным по сравнению с прежними метафизическими определениями, так как оно открыто для последующих знаний и развития. Но, как любое определение, оно исторически ограничено. Оно, скорее, гносеологично, чем онтологично, ибо сказать, что материя - объективная реальность, - это в содержательном плане ничего не сказать. Данное определение работает против субъективного идеализма, но совершенно не работает против идеализма объективного. Ведь и бог, и мировой разум, и абсолютная идея вписываются в определение объективной реальности для верующего в них человека. Бог является к верующему в конкретном образе, который тот воспринимает с помощью органов чувств.

Но, несмотря на указанные недостатки, в материализме сегодня нет более нового и совершенного определения материи. Наряду с мировоззренческим следует отметить и методологическое значение этого определения для развития естествознания. Идея неисчерпаемости материи, высказанная В.И. Лениным, сейчас является одним из руководящих методологических принципов естественнонаучного исследования. Это особенно ярко проявляется в современных взглядах на строение материи, сложившихся в естественных науках.

Кратко охарактеризуем современные представления о структурной организации материи. Структурные уровни материи образованы из определенного множества объектов какого-либо класса и характеризуются особым типом взаимодействия между составляющими их элементами. Критериями выделения структурных уровней служат пространственно-временные масштабы, совокупность важнейших свойств и законов изменения, степень относительной сложности, возникшей в процессе исторического развития материи в данной области мира.

Неорганическая природа разбивается на три 1)микро-, 2)макро- и 3)мегамиры, имеющие следующую последовательность структурных уровней: 1) субмикроэлементарный – микроэлементарный (элементарные частицы и полевые взаимодействия) – ядерный – атомарный – молекулярный – 2) уровень макроскопических тел (ряд подуровней) – 3) планеты – звездно-планетные комплексы – галактики – метагалактики.

Живая природа подразделяется на следующие уровни: биологических макромолекул – клеточный уровень – микроорганизменный – органов и тканей – организма в целом – популяционный – биоценозный – биосферный. Общая основа жизни – органический метаболизм (обмен веществом, энергией и информацией со средой) – специфицируется в каждом из выделенных уровней.

Социальная действительность представлена уровнями: индивидов – семьи – коллективов – социальных групп – классов – национальностей и наций – государств и систем государств – общества в целом.

Отметим также, что более высокие уровни системной организации материи возникают в рамках сравнительно небольшого множества явлений предыдущего уровня. Так, из трёх основных групп уровней неорганической природы (микро-, макро- и мегамир) лишь на уровне меньшей части явлений макромира возникает жизнь, точно также социум возникает у представителей единственного биологического вида. Усложнению системной организации материи тем самым сопутствует сужение возможностей его реализации.