Развитие является основным предметом изучения диалектики, а сама диалектика выступает как учение о наиболее общих законах развития природы, общества и мышления.

Развитие не соотносится с миром в целом, а лишь с его отдельными системами.

Развитию присуща необратимость, в отличие от любого другого типа движения (круговорота и функционирования). Необратимость изменений понимается как возникновение качественно новых возможностей, не существовавших раньше.

Развитие показывает наличие преемственности между качественными изменениями на уровне системы, связь последующего с предыдущим, определенную тенденцию в изменениях и именно на этой основе появление у системы новых возможностей. Иначе говоря, развитие соотносится с направленными преобразованиями. Направленность – третий критерий развития.

Таковы самые главные признаки развития: 1) качественный характер изменений; 2)их необратимость, и 3) направленность. Ни один из этих признаков не является достаточным для определения развития. Недостаточны и какие-либо из них. Исходное определение данного понятия следующее: развитие - это направленные, необратимые качественные изменения системы, обусловленные ее противоречиями.

Существует достаточно много моделей диалектики как учения о развитии (Теория Г.Спенсера, отрицающая наличие скачков, теории эмерджентинизма, преувеличивающие роль скачков в развитии - А. Бергсон и др., натуралистские модели, сложившиеся в естествознании XIX в. - Ч. Дарвин и др. и прочие), однако, вершиной ее является творчество Г. Гегеля, сформулировавшего основные ее законы и давшего целостную модель развития человеческого духа на базе идеализма.

Диалектика как учение об универсальных связях бытия, изменении и развитии. Приступая к изучению этого вопроса, следует отметить, что за многовековую историю философии содержание понятия «диалектика» претерпело ряд изменений. Первоначально «диалектика» (греч. - беседую, веду разговор) использовалась как метод беседы и рассуждения для поиска истины. Основателем такого способа нахождения истины явился Сократ. Его ученик Платон утверждал, что «диалектик тот, кто умеет ставить вопросы и давать ответы», а Аристотель называл диалектикой науку о вероятных мнениях.

Путь, которым человечество пришло к современному пониманию диалектики, был долгим и трудным. Гениальные догадки о развитии высказывали уже древнегреческие философы - Гераклит, Демокрит, Эпикур. Говоря о всеобщей изменчивости, они опирались на опыт наблюдения, поэтому их диалектику позднее стали называть наивной, стихийной диалектикой. В XVII веке французский философ Р. Декарт, признавая сотворение мира богом, выдвинул гипотезу об образовании звезд, Солнца, Земли в результате длительных вихреобразных движений частиц материи. Через сто лет эту мысль поддержал немецкий философ И. Кант. Важные изменения в естествознании, а именно: возникновение новых наук - геологии, установившей различные стадии Земли; биологии, определившей историческое развитие поверхности; палеонтологии, доказавшей сменяемость растений и животных; эмбриологии, установившей виды и последовательность изменений в человеческом организме; наконец, дарвинизм - подтвердил диалектический взгляд на природу.

Философия, обобщив научные и философские достижения, пришла к заключению, что как бы ни отличались изменения, происходящие в различных областях бытия, общим для них является то, что они - взятые в целом - представляют собой закономерно совершающийся процесс, в ходе которого старое отмирает, заменяясь существенно новым. Таким образом, диалектика стала пониматься как учение о наиболее общих законах всякого движения.

Альтернативы диалектики, то есть противоположные ей подходы, методы, взгляды исследования бытия. Прежде всего, это - метафизика. Данный термин также претерпел изменения. Буквальный перевод его - «то, что следует после физики» (название философии Аристотеля). Впервые противопоставил метафизику и диалектику как два различных метода немецкий философ Гегель, однако метафизический взгляд на бытие уходит корнями в Древнюю Грецию. Элеаты, а за ними Платон, утверждали, что единая основа мира находится в вечном покое. Только неизменное достойно внимания философа. То, что изменяется, является предметом мнения необразованных людей. Эта мысль стала господствующей в средние века, и даже научные открытия XVI-XVII веков, которые нанесли удар по авторитету богословия, ничего не говорили о происходящих в природе обновлениях. Ограниченность знаний утвердила взгляд на абсолютную неизменяемость природы. Этот взгляд был перенесен в философию. Следует подчеркнуть, что метафизический метод был исторически оправдан и необходим: от простого созерцания мира в целом перешли к изучению отдельных его частей. В период систематизации накопленных знаний метафизика уступает место другому методу. Таким образом, особенностью метафизического способа мышления является односторонность, абстрактность того или иного момента в составе целого при рассмотрении различных проблем. В своем классическом проявлении метафизика отрицает взаимосвязь и внутренний источник движения явлений действительности, признавая в процессе движения только количественные изменения.

Другой альтернативой диалектики является софистика (греч. - уловка, хитрость). Это сознательное использование для доказательства тех или иных положений таких доводов, которые по форме выглядят правильными, а по существу являются ложными. Например, на обвинение во лжи софист ответит так: «Кто - лжет, говорит то, чего нет. Но того, чего нет, нельзя сказать. Следовательно, никто не может лгать». На первый взгляд такие высказывания безобидны и забавны, но применяемые в научной, экономической, политической областях знаний становятся по-настоящему опасным феноменом для общества, так как вводят в заблуждение.

Еще одна альтернатива диалектики - эклектика (греч. - выбирающий), соединяющая различные, зачастую противоположные взгляды, идеи, принципы, теории. Эклектика формально сочетает различные признаки предмета, не выясняя их подлинной взаимосвязи, не выделяя главные, определяющие. Еще один момент следует иметь в виду; в логике говорят, что противоречие является носителем лжи. С этой точки зрения, человек, мыслящий противоречиво, сознательно или бессознательно оперирует ложными высказываниями, а передача их другим людям является дезинформацией.