Именно в этих условиях сложилась концепция классовой структуры общества. Впервые об антагонистических классах заговорили французские историки XVIII века. Они считали, что классы возникают в результате завоевания одного народа другим. При этом завоеватели становятся собственниками захваченных земель и эксплуатируют труд завоеванных, остающихся лишь неполноправными пользователями своих участков. Так объяснялось происхождение европейского феодализма. Французские историки эпохи Реставрации - Тьерри и Гизо – стали объяснять с помощью понятия «класс» не только феодальные, но и рабовладельческие отношения.

Однако на философском уровне классовая теория была разработана лишь в трудах К. Маркса и его последователей. В философии марксизма следует отличать объективное знание о социальных процессах от выводов и прогнозов, подчиненных идеологическим целям. К. Маркс считал, что деление общества на классы связано с исторически преходящими экономическими условиями, и классовая борьба в определенных исторических условиях неизбежно приводит к диктатуре пролетариата, являющейся переходной ступенью к бесклассовому обществу. Иными словами, Маркс полагал, что классовое деление - явление историческое, преходящее, человечество движется к социальному равенству.

В работе «Анти-Дюринг» Ф. Энгельс теоретически реконструирует процесс разделения бесклассового родового общества на классы, доказывая и иллюстрируя марксову мысль об экономических причинах этого процесса.

Усовершенствование производительных сил приводит к повышению производительности труда, появляется возможность прибавочного продукта (сверх необходимого для поддержания и воспроизведения рабочей силы), а, следовательно, появляется возможность эксплуатации. Другим экономическим условием классового деления выступает появление частной собственности на средства производства. Производительность труда была относительно низкой, а для развития производства необходима его концентрация, укрупнение. Это было возможно лишь путем отстранения значительной части населения от участия в распределении и потреблении произведенного продукта.

В.И. Ленин в работе «Великий почин» назвал основные классовообразующие признаки. Классы - это большие группы людей, различающиеся: 1) отношением к средствам производства (поясним: какой собственностью и в каких масштабах владеет человек - промышленными или сельскохозяйственными предприятиями, землей, капиталом или только собственными рабочими руками); 2) ролью в организации труда; 3) размером и способом получения определенной доли общественного богатства. Далее Ленин дополняет: классы - это большие группы людей, из которых одна может присваивать себе труд другой.

Обратим внимание, что в марксистско-ленинской концепции классов утверждается полярно-дихотомическое деление обществ: есть два главных класса, а все остальные социальные классы и группы рассматриваются как тяготеющие, примыкающие к тому или иному социальному полюсу. Классовый подход в марксизме являлся универсальным критерием оценки социальных, экономических, политических, нравственных, художественных явлений.

Альтернативный вариант структурирования общества представлен стратификационным подходом П.А.Сорокина. Питирим Сорокин (американский философ, социолог, эмигрировал из России в 1922-м году) излагает свои взгляды на социальную структуру в работе «Социальная стратификация и социальная мобильность». Рассмотрим ключевые понятия теории Сорокина. «Социальное пространство» - это народонаселение. Связь человека с членами своей социальной группы или иными социальными группами составляет его (человека) социальное положение. Внутри социального пространства выделяется вертикальный параметр (степень отдаленности индивидов друг от друга в их социальном положении) и горизонтальный параметр (широта, численность социального слоя). Социальная стратификация - это иерархическое разделение населения на группы с неравномерным распределением прав, богатства, привилегий, ответственности, обязанностей, власти. Существуют три основные формы стратификации: экономическая (определяется уровнем дохода, уровнем жизни), политическая (определяется отношением к власти, возможностью участвовать в решении государственных вопросов), профессиональная (престижность выполняемых профессиональных обязанностей).

Изменение общественного положения человека или целой социальной группы называется социальной мобильностью. Типы мобильности: переход индивида в новый социальный слой; изменение его положения внутри страты; изменение социального статуса страты в целом. Социальная мобильность приводит к изменению высоты (профиля) социального пространства: профиль то вытягивается (увеличивается дистанция между высшими и низшими стратами), то уплощается (обнаруживается тенденция к социальному уравниванию).

П. Сорокин увязывает проблему социальной дифференциации с более общими проблемами социальной философии - направленности исторического процесса, прогресса, возможности социального равенства. Проанализировав большой исторический материал, Сорокин приходит к мысли о там, что история не имеет единого пути, а вывод Маркса о будущем обществе равных является необоснованной гипотезой. Изменения профиля социального пространства подчинены определенным циклам: предоставленное самому себе социальное пространство обнаруживает тенденцию ко все большей дифференциации, теряя вместе с тем стабильность. В этих условиях неизбежно находятся силы, уплощающие профиль социального пространства.