Сознание - реальность особого рода, идеальная реальность. В отечественной традиции ХХ века сформировались две альтернативные традиции в понимании идеального:

1. Идеальное - это «...субъективный образ объективной реальности, т.е. отражение внешнего мира в формах деятельности человека, в формах его сознании и воли» (Идеальное // Философская энциклопедия. М., 1962. Т.2). В этом определении Э.В. Ильенкова подчеркивается вторичность относительно материального мира; отражение объективной реальности (воспроизводство внешнего мира в чувствах, эмоциях, мыслях, памяти, воле); общественно-историческая природа сознания.

2. Идеальное - это полагание предмета в мысли, конструирование предмета мысли, личностное производство смыслов. В этом определении обозначается самодостаточность сознания; его творческая активность; индивидуально-личностная природа. В этом ключе определение познания сформулировал Д.И. Дубровский. «Идеальное есть способность личности иметь информацию в чистом виде и оперировать ею во времени».

В противоречивости подходов выражается двойственная природа сознания как идеальной реальности: сознание направлено на внешний мир (отражение), но и на самого себя (рефлексия); оно связывает человека с миром и одновременно отделяет его от него (самосознание); оно имеет общественно-исторический характер, но и экзистенциально по своей природе. В отличие от других явлений мы можем знать о сознании, лишь переживая его в себе или обнаруживая его проявление через слово, образ, поступок. В любом случае обнаружение сознания ставит проблему понимания, интерпретации, объяснения, т.е. активного соучастия. Сознание — сущностное родовое свойство человека, особая идеальная реальность, воспринимаемая как представленность мира человеку, и одновременно как свободное самоосуществление человека в мире.

Идеальное имеет определенную структуру, в которой, в зависимости от подхода, можно выделить: общественное и индивидуализированное идеальное; гносеологическое или когнитивное (теории, гипотезы) и аксиологическое (добро, красота, справедливость); теоретическое и практическое; конкретное и абстрактное; реальное и формальное.

Согласно структурно-функциональному подходу, идеальное можно определить как гносеологические образы (образы будущих предметов или ситуаций, программ, модели) и высшие ценности бытия человека, которые принадлежат реализации в деятельности человека (П.В. Алексеев, А.В. Панин).