Отрасль философского знания, занимающаяся исследованием эстетического сознания и деятельности художественного творчества, закономерностей развития художественной культуры, называется эстетикой (термин, впервые употребленный  А. Баумгартеном в XVIII в.). Первая попытка  обоснования  эстетических категорий была предпринята античными мыслителями – пифагорейцами, Сократом и Платоном. Аристотель исследовал влияние искусства на человека, его воспринимающего.Он считал искусство  средством избавления от аффектов: сопереживание произведению искусства приводит к катарсису (очищение, термин пифагорейцев).

Средневековая этика была сосредоточена на проблеме выражения средствами искусства высшего духовного начала – Бога, считавшегося символом красоты и гармонии. В наибольшей степени поэтому исследовались искусства, способствовавшие  усилению влияния и авторитета церкви - архитектура, живопись, скульптура, декоративно-монументальное и декоративно-прикладное.

В центре внимания эпохи Возрождения оказывается человек - мыслящий, чувствующий, созидающий художник, деятельность которого творит мир красоты.

В эпоху Просвещения искусство низводится до роли средства решения социальных задач: на первый план выходит его воспитательная, просветительная функция.

Немецкая классическая философия сделала  значимый шаг в постижении сущности прекрасного. Кант рассматривает эту категорию в тесной связи с категорией целесообразности, Гегель анализирует в контексте человеческой деятельности и трактует как универсальное, предельно широкое понятие. И Кант, и Гегель строят систематизацию искусств.

В современных эстетических концепциях (начиная с XIX века) преобладает смещение акцентов в сторону  интереса к творческой личности. Искусство рассматривается в качестве средства самораскрытия  внутреннего мира художника, а также универсального средства общения и осмысления действительности.

Эстетические воззрения являются частью собственно философских исследований, искусствоведческих изысканий, явно прослеживаются в произведениях художественной литературы (что особенно характерно для экзистенциальной эстетики).

Центральное понятие в категориальном аппарате эстетической теории – «эстетическое», иногда отождествляемое с понятием «прекрасное».

 Эстетическое – как чувственно воспринимаемое и приносящее удовольствие и наслаждение, присуще различным сферам человеческого бытия. Носителями эстетического потенциала являются природа, человек, процесс и результат творческой деятельности. Но в поисках прекрасного мы прежде всего обращаемся к искусству, ибо именно в нем гармония и совершенство есть цель, воплощенная в творениях художников.

Наряду с прекрасным существует и то, что принято обозначать категорией «безобразное». Представления о нем связаны с дисгармонией, уродством, несоответствием частей и целого, внешним несовершенством, внутренней рассогласованностью,  безнравственностью, ущербностью, бездуховностью.

«Возвышенное» и «героическое» - понятия, охватывающие собой  разнообразные явления реальности. Возвышенными могут быть мысли, чувства,  стремления, мотивы действий, характер отношений. Возвышенному противопоставляется низменное.

Героическое – свойство человеческих мыслей, порывов и поступков. Героическое часто выступает объектом искусства, и здесь эстетическое отношение к нему  сопряжено, как правило, с нравственной оценкой.

Трагическое и комическое – категории-антиподы: восприятие первого вызывает чувство потрясения, эмоционального напряжения, страха, отчаяния; второе порождает  положительные эмоции, удовольствие, смех. Трагическое в жизни является причиной сильнейших эмоциональных переживаний, состояний стресса, которые в свою очередь могут привести к трагическим последствиям. Трагическое в искусстве приобретает черты возвышенного. Восприятие трагического в искусстве приводит к катарсису.

Эффект комического обычно связан с несоответствием между явлением и сутью, между сущим и кажущимся, между формой и содержанием. Юмор, как проявление комического, имеет временную (историческую), национальную, социокультурную обусловленность. Юмор одной эпохи или одного народа зачастую непонятен в другую эпоху или в другой национальной атмосфере.

 Смех – собственно человеческое проявление чувства, не свойственное другим существам. Подобно тому, как, страдая, мы внутренне очищаемся, смеясь, мы излечиваемся от собственных несовершенств.

Комическое несет в себе  и разрушающее, и созидающее начала. Борясь с одним, оно утверждает другое, ведя от несовершенства – увиденного и преодоленного – к совершенству, которое почти всегда есть результат борьбы и преодолений, итог перерождения.

Помимо рассмотренных выше эстетических категорий в структуру сознания включаются такие элементы, как эстетическое чувство, эстетический вкус и эстетическая оценка.

Практической сферой реализации эстетических представлений является эстетическая деятельность. Наивысший ее вид – художественное творчество, как стремление к реализации потребности самовыражения и к эстетическому освоению мира.