Развитие, необратимое, направленное, закономерное изменение материальных и идеальных объектов. Только одновременное наличие всех трёх указанных свойств выделяет процессы развития среди других изменений. В результате развития возникает новое качественное состояние объекта, которое выступает как изменение его состава или структуры. Способность к развитию составляет одно из всеобщих свойств материи и сознания.

Существенную характеристику процессов развития составляет время: во-первых, всякое развитие осуществляется в реальном времени; во-вторых, только время выявляет направленность развития. Древняя философия и наука не знали идеи развития в точном смысле этого слова, поскольку время тогда мыслилось как протекающее циклически и все процессы воспринимались как совершающиеся по заданной  программе. Для античного мировоззрения не существовало проблемы необратимых изменений, а вопрос о происхождении мира в целом и его объектов сводился главным образом к вопросу о том, из чего происходит нечто. Идея абсолютно совершенного космоса, лежавшая в основании всего античного мышления, исключала даже постановку вопроса о направленных изменениях.

Представления о времени и его направлении меняются с утверждением христианства, выдвинувшего идею линейного направления времени, которая распространялась им, однако, лишь на сферу духа. С возникновением опытной науки нового времени идея линейного направления времени в исследовании природы ведет к формированию представлений о направленных и необратимых изменениях в природе и обществе. Глубокую разработку идеи развития дает немецкая классическая философия, в особенности Гегель, диалектика которого есть по существу учение о всеобщем развитии. Опираясь на диалектический метод, Гегель не только показал универсальность принципа развития, но и раскрыл его всеобщий механизм и источник – возникновение, борьбу и преодоление противоположностей.

Целостную научную концепцию развития построил марксизм: развитие понимается здесь как универсальное свойство материи. Общей теорией развития выступает материалистическая диалектика, главную особенность процесса развития выражает содержание её основных законов – единства и борьбы противоположностей, перехода количественных изменений в качественные, отрицания отрицания. Перерабатывая и углубляя гегелевскую диалектику, марксизм показал принципиальное различие и вместе с тем ограничения двух основных типов развития – эволюции и революции.

В XX в. предметом изучения становятся, прежде всего, внутренние механизмы развития. Во-первых, биология, а также история культуры показали, что процесс развития не универсален и не однороден. Если рассматривать крупные линии развития, то внутри них достаточно очевидно диалектические взаимодействие разнонаправленных процессов: общая линия прогрессивного развития (прогресс) переплетается с изменениями, которые образуют так называемые тупиковые ходы эволюции или даже направлены в сторону регресса. Во-вторых, анализ механизмов развития потребовал более глубокого изучения внутреннего строения развивающихся объектов, в частности их организации и функционирования. Такой анализ оказался необходим и для выработки объективных критериев, позволяющих реализовать количественный подход к изучению процессов развития: подобным критерием обычно служит повышение или понижение уровня организации в процессе развития.

Говоря о развитии нельзя не затронуть и вопрос о диалектике и метафизике. Диалектика – мир по своей структуре представляет единое целое, где все взаимосвязано и взаимообусловлено, а с точки зрения состояния – он находится в движении, развитии. Метафизика – мир по своей структуре – это совокупность не связанных между собой взаимопереходами предметов, явлений, процессов. Что касается состояния мира, то метафизика признает движение и развитие только в ограниченных рамках, как уменьшение и увеличение, как повторение. Противоположность диалектического и метафизического стилей мышления прослеживается по трем основным направлениям. Во-первых, для диалектики мир представляет собой единое взаимосвязанное целое, у метафизики, напротив, вещи изолированы, оторваны друг от друга, существуют вне связей и отношений между собой. Во-вторых, с диалектической точки зрения мир находится в постоянном движении и развитии, метафизика же либо отрицает развитие, либо упрощает его, сводя, в частности, к круговороту. И, в-третьих, диалектика видит источник движения и развития в самом предмете, в его внутренних противоречиях, метафизика – во внешних факторах, находящихся вне предметов и вещей, считая их внутренне непротиворечивыми, и, в конечном счете, зачастую приходит к идее первотолчка.