Общество являет собой некое единое целое, состоящее из людей, связанных различной степенью общности. Это высшая ступень развития живых систем, главные элементы которой – это люди и формы их совместной деятельности. Когда мы говорим о человеческом обществе в целом, то имеем в виду такое объединение, которое включает в себя не только всех ныне живущих людей, но и все прошлые и будущие поколения, т.е. все человечество в его истории и перспективе.

Общество на любой ступени его развития – это многостороннее образование, которое обладает четкой внутренней расчлененностью составляющих его компонентов и их тесной взаимосвязью. Однако не стоит забывать, что без людей неразрывно связанных между собой нет общественных отношений. В то же время жизнь общества не исчерпывается только жизнью составляющих его людей. Так общество создает материальные и духовные ценности, которые не могут быть созданы отдельными людьми.

При изучении общества как целостной системы выделяют два основных аспекта: структуру общества и его изменение. Структура общества, как и всякая природная структура, включает в себя не только отдельные объекты. Общество есть нечто большее, чем просто сумма индивидов. Современная философия рассматривает человеческое общество как совокупность множества различных частей и элементов. Причем, эти части, и элементы тесно связаны между собой, постоянно взаимодействуют. Поэтому общество и существует как единый, целостный организм, как единая система.

Однако вся внешняя сложность и многообразие общественной жизни, в сущности, может быть сведена в ту или иную разновидность совместной деятельности людей. Деятельность определяется как специфически человеческая форма активного отношения к окружающему миру. Каковы же ее составные элементы? Первый элемент, необходимый фактор всякой деятельности – человек. Он ее активная сторона – субъект. Однако чаще в этом качестве выступают объекты другого рода, четко разделяющиеся на две подгруппы: вещи, с помощью которых человек изменяет и приспосабливает окружающую среду к своим потребностям; средства, необходимые для человеческой деятельности, хотя и не имеющие вещественного характера (язык жестов, звуковая и письменная речь и т.д.). Но, кроме названных, имеется еще один элемент, необходимый для всякого социального действия – это связи – отношения между указанными основными компонентами социального действия. Таким образом, существуют четыре элемента всякой человеческой деятельности – люди, физические вещи, символы и связи между ними. Соответственно четырем основным элементам простейшего социального действия выделяются и четыре типа или сферы, области общественной деятельности: материальная (призвана создавать вещи необходимые для удовлетворения потребностей людей), духовная (создает научные и художественные ценности), управленческая (поддерживает связи между людьми и регулирует их деятельность) и социальная (деятельность по обслуживанию людей). Все они не только обеспечивают необходимые условия любой человеческой деятельности, но и одновременно создают предпосылки жизнеспособности общества в целом. Итак, основа общественной структуры образуется на базе четырех важнейших видов человеческой деятельности.

При исследовании проблем развития общества в современной философии широко используется такой термин, как процесс – это единая серия изменений в социальных системах. Простейшим процессом является функционирование общества, под которым понимаются происходящие в нем обратимые изменения, связанные с его повседневной жизнедеятельностью в рамках сложившихся структур и отношений. Под изменением понимается начальный этап внутреннего перерождения в обществе или его отдельных частях и их свойствах, носящий количественный характер. развитие – есть частный случай изменений, оно возникает тогда, когда постепенные количественные изменения приводят к глубоким, необратимым качественным сдвигам, что проявляется в обогащении и дифференциации элементов общественных структур и отношений между ними. Таким образом, прогресс – это одна из разновидностей процесса развития. Он проявляется в росте приспособления и жизнеспособности системы в меняющихся условиях ее существования и связан с процессом усложнения системной организации. Противоположным прогрессу является понятие регресс – процесс сужения возможностей системы к саморазвитию и усвоению условий окружающей среды, упрощение и разрушение системы.

В заключение еще раз подчеркнем, что общество – это целостная система жизнедеятельности людей. Под обществом имеют в виду союз людей, объединившихся с целью достижения результатов, недоступных силам каждого в отдельности. А, вдумавшись в суть жизни общества и в историю человечества как единого целого, мы должны признать, что огромную роль в нашей жизни играют не только живые, но и умершие, разумеется, те, которые оказались достойными быть воспринятыми в потоке истории человечества.