Общество – совокупность людей, объединенных исторически обусловленными социальными формами совместной жизни и деятельности. Рассматривая общество как систему взаимодействий людей, представители разных направлений социальной философии расходятся в понимании основ этого. Одни принимают за основу духовные начала деятельности, другие видят основу в материальных потребностях. Но как бы там ни было, общество – это, прежде всего совместная жизнь многих людей, активно взаимодействующих между собой по поводу удовлетворения своих жизненно необходимых потребностей. В результате между ними складываются определенные отношения, касающиеся средств и способов удовлетворения их потребностей, исходя из существующих условий жизни.

Большой вклад в толкование общества как системы дано в формационном учении Маркса. В результате анализа исторического опыта было выделено совершенно новое для философии понятие – «формация». Формация есть общество на определенной ступени исторического развития, характеризующееся специфическим экономическим базисом и соответствующим ему политической и духовной надстройкой. Под экономическим базисом понимают совокупность общественных отношений, складывающихся между людьми в процессе производства, распределения, обмена и потребления, материальных благ. А надстройка – это совокупность политических, правовых, идеологических, религиозных, культурных и иных взглядов и отношений, не охватываемых базисом.

Исходя из работ Маркса и Энгельса, общественно-экономическую формацию можно истолковать как общество на определенном этапе его развития с характерным для него способом производства, социальной структурой, политической системой и духовной жизнью. Выделяются такие общественно-экономические формации, как первобытно-общинная, рабовладельческая, феодальная, капиталистическая и коммунистическая. Каждая из них характеризуется, во-первых, как качественно определенный тип общества, во-вторых, как ступень общественного прогресса. Но Маркс не настаивал на том, что все страны должны пройти поочередно указанные формации, что показывает неоднородность исторического процесса.

Важно и то, что понятие «общественно-экономическая формация» также позволило представить общество как целостную социальную систему, каковым оно является в действительности. Названные выше общественно-экономические формации показывают, скорее объективную тенденцию мирового исторического процесса, а не развитие каждой отдельной страны. Они появились на разных этапах развития человечества. При этом каждая последующая из них представляет собой, по Марксу, новый и качественно более высокий тип общества. Переход от одной общественно-экономической формации к другой Маркс называл социальной революцией, глубинная сущность которой заключается в коренном преобразовании всех общественный отношений. В результате этого меняется весь общественный строй.

Единство исторического процесса выражено, прежде всего, в последовательной смене общественно-экономических формаций друг другом. Это единство проявляется также и в том, что все социальные организмы, имеющие своей основой данный способ производства, с объективной необходимостью воспроизводят и все другие типичные черты соответствующей общественно-экономической формации. Но поскольку между логическим, теоретическим, идеальным, с одной стороны, и конкретно-историческим, с другой, всегда неизбежно расхождение, то развитие отдельных стран и народов отличается также и значительным многообразием.

В заключении повторим основные особенности формационного подхода: отрицал национальную специфику и своеобразие отдельных государств; главная роль материального производства в жизни общества; неизбежность перехода от одной общественно-экономической формации к другой через революцию.