Авторами цивилизационного подхода являются Данилевский, Тойнби, Шпенглер и др. Они исходили из того, что нет единого пути развития всего человечества. Оно развивается локальными (человеческими) цивилизациями, которые не повторяют друг друга, а создают уникальные образцы культуры неповторимые и свойственные только данной цивилизации. Разные авторы насчитали 7, 11 и более цивилизаций, такие как Древний Египет, Древняя Греция, Римская, Китайская и др. Показателем и выразителем, как и источником развития цивилизаций, выступает культура, понятие прогресса отсутствует. Существуют разные варианты цивилизационного подхода.

Данилевский. В основе социологической доктрины Данилевского лежала идея обособленных, локальных цивилизации, взаимоотношения которых описываются им при помощи следующих построений: подобно живому организму, культурно-исторические типы находятся в непрерывной борьбе друг с другом и с внешней средой; а так же проходят естественно предопределённые стадии возмужания, дряхления и неизбежной гибели. Идеи Данилевского в большей мере предвосхитили аналогичные построения Шпенглера.

Шпенглер. Шпенглер трактует культуру как «организм», который, во-первых, обладает жестким сквозным единством и, во-вторых, обособлен от других, подобных ему «организмов». Он исходил из того, что развитие того или иного народа есть развитие его культуры. В то же время типы культур абсолютно разнородны и нередко чужды друг другу. Отсюда вытекает, что не существует ничего общечеловеского, равно как и единого исторического процесса. Шпенглер довольно ярко рисует образы восьми, по его мнению, существующих на земле культур: индийской, китайской, вавилонской, египетской, античной, арабской, русской и западноевропейской. Каждому культурному «организму», по Шпенглеру, заранее отмерен определенный срок, зависящий от внутреннего жизненного цикла. Умирая, культура перерождается в цивилизацию. Цивилизация есть противоположность культуры. Переход от культуры к цивилизации есть переход от творчества к бесплодию, от героических деяний к механической работе.

Тойнби. Наиболее видный продолжателем теории Шпенглера является Тойнби. По Тойнби, всемирная история представляет собой лишь совокупность историй отдельных, своеобразных и относительно замкнутых цивилизаций. В своем фундаментальном труде «Постижение истории» он дает характеристику двадцати одной цивилизации. Он описывал историю человеческого общества не прямой линией прогресса, так каждая цивилизация проходит в своем развитии стадии возникновения, роста, надлома и разложения, после чего, как правило, гибнет, уступая место другой. Он рассматривал цивилизации в качестве «кирпичиков» из которых строится здание истории человечества. Под цивилизацией он понимал устойчивую общность людей, объединенных, прежде всего духовными традициями, а также географическими рамками. Движущей слой развития цивилизации, как считал Тойнби, является «творческое меньшинство», носитель мистического «жизненного прорыва», которое, удачно отвечая на различные исторические «вызовы», увлекает за собой «инертное большинство». Своеобразие этих «вызовов» и «ответов» определяет специфику каждой цивилизации, иерархию ее социальных ценностей и философских концепций смысла жизни.

Вопрос о современном содержании понятия цивилизации является дискуссионным. Многие авторы трактуют «цивилизацию» как обозначение той эпохи, которая приходит на смену «варварству» (Маркс); другие рассматривают ее как синоним культуры (Тойнби); третьи – как стадию деградации, упадка культур (Шпенглер); четвертые рассматривают ее как выражение высших достижений человека в различных сферах его деятельности; пятые употребляют это понятие для обозначения своеобразия той или иной страны, группы стран на определенном этапе развития.