В истории философской мысли сложились разные представления о том, что же является движущей силой общественного развития.

Часть философов полагала, что все изменения в обществе обусловлены сознанием людей. Августин Блаженный, например, считал, что мир меняется потому, что таково Божье предначертание, а Вольтер утверждал, что «мнения правят миром». Надо знать, как мнения рождаются, почему они столь различны и к каким последствиям приводят. Тогда можно будет и постичь историю.

Многим мыслителям казалось, что источником общественных нововведений являются не идеи и мнения, а природные условия. Шарль Монтескье считал, что именно климат определяет особенность того или иного общества.

В XIX веке родилась принципиально иная позиция по проблеме «Истоки и движущие силы общественного развития». Она принадлежит К. Марксу. Всякие социальные изменения происходят, в конечном счете, в результате коренных преобразований в материальной сфере, прежде всего в экономических отношениях, которые К. Маркс считал базисом общества. Базис порождает соответствующую ему надстройку, в структуру которой входит вся совокупность политических, правовых,  нравственных, религиозных и других идей, государственных и общественных организаций. Способ производства, то есть единство и взаимодействие производительных сил и данного типа производственных отношений, взятый в единстве с надстройкой, составляет общественно-экономическую формацию.

Марксизм утверждает, что противоречия между производительными силами и производственными отношениями составляют источник и движущую силу общественного развития, обеспечивают возникновение и формирование нового способа производства в недрах старого общества, то есть развитие общества идет как бы по спирали. Такой подход к развитию общества называют формационным. Существует и, так называемый, цивилизационный подход.

Известный американский ученый Л.Г. Морган выделял в истории человеческого общества три главных этапа – эпоху дикости, эпоху варварства, эпоху цивилизации. Переход от одного уровня мировой цивилизации к другому осуществляется через глобальные, по своему содержанию, технологические революции, характеризующие качественные скачки в развитии производительных сил. Переход от варварства к цивилизации произошел в эпоху неолита. Именно тогда в сельхозпроизводстве стали использоваться каменные орудия труда. Так произошел переход от собирательной экономики к производящей и перерабатывающей. Промышленная революция второй половины XVIII – первой трети XIX в.в. положила начало индустриальной цивилизации, которая развивается и в наше время. С середины ХХ века, в границах индустриальной цивилизации, начинает формироваться постиндустриальная цивилизация, в которой производственный процесс будет подчиняться процессу развития человека.

Какова же роль народа и личности в истории человечества?

Хотя каждый, именно каждый член общества участвует в историческом процессе, всё же не все, а только отдельные личности остаются надолго, а то и навсегда в памяти человечества. Роль таких исторических личностей столь велика, что долгое время философы лишь в них усматривали двигатель истории.

Но история свидетельствует, что личности, какими бы они выдающимися не были, не могут изменить историю во всемирном масштабе. В реальной истории отдельных стран они могут сделать многое. Народ – вот истинный творец истории. Народ – это такая исторически изменяющаяся общность классов и социальных групп, которая по своему объективному положению решает на данном этапе задачи прогрессивного развития общества.